DENVER - De ouders van het Amerikaanse 'ballonjongetje' moeten de gevangenis in wegens hun rol in de mediastunt, die wereldwijd de aandacht trok.

Een rechter in de staat Colorado legde de vonnissen woensdag op aan het stel.

De 48-jarige Richard Heene werd veroordeeld tot drie maanden cel; zijn vrouw Mayumi (45) verdwijnt twintig dagen achter tralies. Het stel alarmeerde half oktober de reddingsdiensten, nadat hun zesjarige zoontje Falcon per ongeluk met een heliumballon zou zijn opgestegen.

Helikopters volgden het gevaarte, terwijl ondertussen met man en macht werd geprobeerd om het veilig aan de grond te krijgen.

Mediastunt

Na de landing van de ballon werd het jongetje niet aan boord aangetroffen. Hij bleek zich thuis te hebben verstopt in een doos.

De ouders gaven later toe dat de ballonvlucht een mediastunt was. De Heenes hoopten een eigen tv-programma te kunnen krijgen en daarmee grof geld te verdienen.

Uitbuiting

Rechter Stephen Schapanski had geen goed woord over voor de actie van de ouders. ''Deze zaak draaide om misleiding en uitbuiting: uitbuiting van de kinderen, uitbuiting van de media en uitbuiting van de gevoelens van mensen. En het ging allemaal om geld, het verkrijgen van geld.''

Richard Heene verdwijnt in januari een maand lang achter tralies. Daarna moet hij nog twee maanden lang de nachten doorbrengen in een gevangenis, maar mag hij overdag wel gewoon naar zijn werk. Hij zei veel spijt te hebben van zijn daad.

Moeder

De moeder van het jongetje kreeg een gevangenisstraf van twintig dagen. Die mag ze twee dagen per week uitzitten, zodra de vader zijn celstraf heeft uitgediend. Ze kreeg ook nog een taakstraf van 120 uur.

Het stel moet ook de kosten van de reddingsoperatie terugbetalen. Het definitieve schadebedrag is nog niet vastgesteld, maar het gaat om tienduizenden dollars.

Geld

De rechter heeft ook bepaald dat de familie Heene de komende vier jaar op geen enkele wijze geld mag verdienen aan de stunt. Dat zou kunnen door bijvoorbeeld de publicatie van een boek en optredens in tv-programma's.

''Meneer Heene heeft een hoop arbeidskracht en erg veel geld verspild om publiciteit te krijgen voor zichzelf'', zei aanklager Andrew Lewis, die zich hard maakte voor een celstraf voor de ouders.

Alleen een strenge straf heeft volgens hem een afschrikwekkend effect ''voor andere mensen die hun 30 seconden roem willen bemachtigen''.