Elmore Leonard - Hot Kid

In de nadagen van de drooglegging en het beruchte crimi-duo Bonnie en Clyde is er in de Verenigde Staten behoefte aan een échte held. Deze wordt gevonden in de jonge, ambitieuze U.S. marshal Carl Webster, die zijn wapen alleen trekt om iemand dood te schieten.

En dan zijn Bonnie en Clyde volgens de inmiddels hoogbejaarde Elmore Leonard (1925) nog amateurs vergeleken bij het aas waar Carl Webster op jaagt. In de roerige jaren dertig van de twintigste eeuw wemelde het in Oklahoma van de bankrovers die er niet mee zaten om een slachtoffer zonder pardon neer te knallen.

Emmet Long is één van die boeven. Voor de ogen van een piepjonge Carl schiet hij in koelen bloede een politieagent dood. Als Carl vervolgens bij de U.S. marshals gaat werken en de kans krijgt deze Emmet met zijn pistool voorgoed het zwijgen op te leggen, is een nieuwe ster geboren.

De kranten smullen namelijk van deze vermeende 'wraakactie'. Carl loopt in de gaten van andere criminelen. De nieuwste vijand van de week wordt Jack Belmont, een rijkeluisjochie dat van jongs af aan het criminele pad heeft bewandeld en geen mededogen kent.

Zoals Carl maar wat graag de voorpagina's van kranten siert, ziet Jack zijn tronie maar al te graag op gezocht-posters prijken. Beiden zullen niet rusten voor één van hen onder de zoden ligt.

Onverslaanbare held

Om maar gelijk met deur in huis te vallen: de bladzijden van 'Hot Kid' kraken niet van de spanning. Leonard bedient zich van een droogkomische stijl, met kale en cynische dialogen die al eerder dienst hebben gedaan in verfilmde boeken zoals 'Get Shorty' (1995) en 'Jackie Brown' (1997).

Om deze stijl te versterken, heeft hij van Webster een onverzettelijke persoonlijkheid gemaakt, een onverslaanbare held bij wie er geen twijfel kan bestaan wie er uiteindelijk aan het langste eind gaat trekken - hoe taai de tegenstander ook moge zijn.

Hoewel zijn vader zo zijn twijfels heeft bij de dadendrang van zoonlief, is Carl Webster - steevast gestoken in onberispelijk marshal-uniform met panamahoed op het hoofd - een uitermate zelfverzekerde man.

Trouwen wil hij niet, maar hij redt en passant wel een gangsterliefje uit de klauwen van haar criminele vriendje. Natuurlijk heeft hij ook een eigen tagline: "Ik trek mijn wapen alleen om iemand dood te schieten."

Karikaturaal

Eigenlijk lijken alle karakters in 'Hot Kid' een beetje op Carl. Zowel de revolverzwaaiende mannen als de vrouwen spreken dezelfde afgemeten en laconieke taal.

Amerika was in die dagen nog gevaarlijk, dus ook de vrouwen weten zonder moeite om te gaan met pistool, geweer of ander zwaar schiettuig. Eerbare vrouwen zijn nauwelijks te vinden: hoertjes en scharreltjes zijn er des te meer.

Leonards benadering van Oklahoma in de jaren dertig van de vorige eeuw is vooral karikaturaal. De straten van deze Amerikaanse staat lijken welhaast te bezwijken onder het gewicht aan oldtimers, hete meiden in teddy's en rivaliserende bendes in maatpak met gleufhoed.

Uiteraard komt er een corrupte federale agent die banden onderhoudt met de Ku-Klux Klan om het hoekje kijken. Doden vallen bij bosjes. Niet dat iemand daar echt om lijkt te malen: de staatsgevangenissen zijn vaak zo lek als een mandje en het geloof in de onverbeterlijke crimineel zit nog rotsvast in het hoofd van de Amerikaanse hermandad geramd. Kortom: je kunt ze maar beter afknallen.

Door de pers - met de oliedomme Tony Antonelli van het pulpblaadje 'True Detective Mysteries' voorop - worden criminelen als popsterren behandeld. Ondertussen nemen ze de vetes met hun jagers bij de politie hoogstpersoonlijk op. Het is simpelweg eten of gegeten worden, een tussenweg is er niet.

Geen woorden, maar daden

Je houdt ervan of niet, ook daar lijkt geen tussenweg in te bestaan. Voor wat rauwe actie met een randje cynisme zit de lezer bij Leonard meer dan goed. Er vloeit genoeg bloed, zonder dat het plastisch wordt; Leonard blijft het gehele boek consistent in zijn afgemeten stijl.

De diepgang blijft echter achterwege. Waarom Jack Belmont zo graag Staatsvijand Nummer Eén wil worden blijft een groot raadsel, net als de motieven van Carl Websters verbetenheid in de jacht op Jack. Dat zal laatste zal wel het prerogatief van de coole held zijn: geen woorden, maar daden.

Uitgeverij: 521 Uitgevers

Facebook & Twitter

Facebook & Twitter
Volg het nieuws van NU.nl/Entertainment ook op Facebook en Twitter

NUwerk

Tip de redactie