Innemende roman over een boekhandel op een fictief eiland voor de Amerikaanse kust, waar de eigenaar de essentie van de literatuur herontdekt.

Met deze roman verschaft Zevin de lezer en met name de boekhandelaar een mogelijkheid om te dromen. Echte liefhebbers van de roman krijgen bij tijd en wijle een werk in handen dat zich laat lezen als een ode aan het vak en dat de essentie van de literatuur verwoordt.

Het decor van De verzamelde werken is onweerstaanbaar. Op een eiland voor de kust van Amerika, het fictieve Alice Island  - dat gemodelleerd lijkt naar Martha's Vineyard - is één boekhandel gevestigd. Ooit opgericht door A.J. Fikry en zijn vrouw, Nic.

Na de dood van Nic verzakt Fikry in een depressie en leest vaker het etiket van de whiskyfles dan dat hij nog in zijn boeken kijkt. Het idealistisch opgestarte winkeltje dreigt te vervallen.

Maar daar is de tournure in drievoud. De eerste is de jonge vertegenwoordigster van een uitgever, die bij Fikry tegen een korzelige muur oploopt. Toch weet ze met haar enthousiasme indruk te maken voor één bepaalde titel uit hun aanbod, en dat blijft niet zonder gevolgen.

Een andere baanbrekende gebeurtenis is het tweejarige weesmeisje dat door een radeloze moeder in Fikry's boekhandel wordt achtergelaten. Fikry kan het niet over zijn hart verkrijgen het kind aan Jeugdzorg toe te vertrouwen. De derde plotlijn behelst een zeldzame uitgave van een oud boek van Edgar Allen Poe.

Het hart van het boek

De verzamelde werken van A.J. Fikry, boekhandelaar is meer dan een charmante roman te midden van stapels en planken vol boeken en literaire verwijzingen. Het kloppende hart van het verhaal is de man die dacht de zin van het leven te zijn kwijtgeraakt, om tot de ontdekking te komen dat zijn rol nog lang niet is uitgespeeld.

Het onweerstaanbare decor vormt daar een fraai uitgewerkte sleutel voor: wat de verhalen en de inzichten van de schrijvers ooit voor Fikry hebben betekend, vindt hij terug door de mensen in zijn omgeving weer in zijn leven toe te laten.

Dat klinkt zoetsappig, maar dat is het niet. Integendeel. De enige, wat zoetsappige passages zijn met dat kleine vondelingetje, dat door Zevin wordt neergezet als een Disney-achtig wezentje met poppenogen dat met uitspraken komt alsof het de reïncarnatie van Jane Austen is. Dat is iets te veel van het goede om de literatuur te loven, want Zevin had allang op een prachtige panier dat punt gemaakt: het lezen van boeken is van onschatbare waarde voor de mens. Het kan niet vaak genoeg worden gezegd of beschreven.

De verzamelde werken van A.J. Fikry verschijnt bij Uitgeverij Atlas Contact en is vertaald door Lidwien Biekmann.