Vuistdikke, uitmuntende spionagethriller over een doorgewinterde superterrorist en zijn westerse tegenhanger. Een dreigende mega-aanslag moet voorkomen worden.

In een hotelkamer in New York wordt het lijk gevonden van een jonge vrouw. Ze was prostituee, en even dreigt haar dood in de vergaarbak van soortgelijke gevallen te belanden.

Ware het niet dat de rechercheur een adviseur heeft meegenomen, bij wie alle alarmbellen gaan rinkelen na een korte inspectie van de hotelkamer. Hier is iets heel erg mis.

Aan de andere kant van de wereld, in een islamitisch gebied, loopt een man rond die wordt aangeduid als De Saraceen. Hij is een eenling, die met engelengeduld een duivels plan heeft uitgedokterd waarbij ontelbare doden zullen vallen. De enige die hem kan stoppen is eenzelfde einzelgänger, iemand met een lange staat van dienst als spion voor het westen.

James Bond

Hayes neemt er met 732 pagina's ruimschoots de tijd voor om alle personages met hun achtergrond tot in detail gestalte te geven. Dat levert niet alleen boeiende leesstof op, op demografisch, sociologisch en geografisch gebied - het werkt ook voor de spanningsboog die tussen de twee concurrenten ontstaat.

Het verhaal heeft bovendien een hoge realiteitswaarde, sinds we hebben gemerkt dat het ergste scenario nog zal worden uitgevoerd als terroristen hun kans schoon zien.

De westerse spion, de 'pelgrim' uit de titel, heeft een weinig heroïsch, en vooral eenzaam bestaan. Het is geen James Bond met een ironisch opgetrokken wenkbrauw, eerder een personage uit de geëngageerde misdaadromans van John le Carré, die door zijn beroep eigenlijk geen menselijk contact meer wil. Hij beschikt ook niet over drones of spionnenspeeltjes - dit is bloedserieuze suspense, die voornamelijk drijft op denkwerk. Dat maakt het verhaal zo geloofwaardig.

Masterplan

Want alleen met hersens is De Saraceen te vangen. De pelgrim moet zijn vijand doorgronden en een beeld van hem zien te vormen, om te kunnen anticiperen op het masterplan dat hoe dan ook verijdeld moet worden. Hij doorkruist vele landen, waarbij de lezer ook een flinke brok informatie meekrijgt over de gebieden waar mensensmokkel een manier van leven is. Ik ben pelgrim is een intelligente, urgente pageturner - een aanrader.

Uitgeverij A.W. Bruna