Het lezen van literaire meesterwerken maakt mensen beter in het herkennen van emoties in de gezichten van anderen, zo blijkt uit nieuw onderzoek. 

Na het lezen van literaire meesterwerken van schrijvers zoals Don Delillo en Anton Tsjechov slagen mensen er beter in om gezichtsuitdrukkingen te interpreteren.

Ook het lezen van bestsellers van bijvoorbeeld Danielle Steel of Gillian Flynn kan helpen bij het herkennen van emoties, maar in iets mindere mate.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Droevig

Bij het onderzoek moesten proefpersonen een fragment lezen uit een literair meesterwerk, een populaire bestseller, of een non-fictie boek.

Vervolgens maakten ze een computertest waarbij ze naar foto’s van gezichten keken en binnen twee seconden moesten bepalen of de gefotografeerde mensen blij, boos, bang of droevig waren.

De proefpersonen die literatuur of populaire fictie hadden gelezen, behaalden betere resultaten dan een controlegroep van mensen die van tevoren geen leesopdracht kregen. De groep die non-fictie had gelezen, presteerde niet beter dan deze groep.

Literatuur

Opvallend genoeg slaagden mensen die hoge literatuur hadden gelezen er het beste in om de gezichtsuitdrukkingen te interpreteren. Het verschil tussen deze groep en de populaire fictie-groep was klein, maar wel significant.

Onderzoeker Emanuele Castano verklaart de bevinding aan de hand van beschrijvingen van personages in literaire boeken.

“De schrijver van een literair boek geeft je geen complete, eenvoudig te begrijpen, stereotype beschrijving van een personage, integendeel zelfs”, verklaart hij in de Amerikaanse krant USA Today.

Interpretatie

Als voorbeeld noemt Castano het boek Misdaad en Straf van Fjodor Dostojevski. De literaire klassieker bevat volgens hem personages die zeer onsamenhangend gedrag vertonen dat op meerdere manieren kan worden geïnterpreteerd.  

"Dat forceert je om je eigen interpretatie te gebruiken en de gedachten van een personage te reconstrueren." 

Die vaardigheid gebruiken lezers vervolgens ook in het dagelijks leven. "Als mensen een literair boek lezen, maakt dat ze gevoeliger voor de emotionele staat van anderen", aldus hoofdonderzoeker David Kidd.