Jackson Brodie, de held in een aantal van Atkinsons eerdere boeken, is ex-politieman, nu privédetective. Hij krijgt van een Nieuw-Zeelandse, geadopteerde mevrouw de opdracht haar biologische ouders op te sporen.

Die opdracht komt hem goed uit, want het geeft hem de aanleiding die hij zocht om tegelijk op zoek te gaan naar de 'verloren tijd'.

Hij is in een aanzienlijk minder uitgelaten stemming dan in de vorige verhalen want hij is (alweer) een vrouw kwijt. Zijn speurtocht leidt hem door Yorkshire, waar hij vervallen abdijen en ongeschonden dorpjes aantreft, naar Leeds.

Daar leven ook de andere hoofdrolspelers. Een zojuist gepensioneerde politieman en een ex-politievrouw, Tracy, inmiddels beveiligingsbeambte in een winkelcentrum. En een oude actrice die probeert te verbergen dat ze dementerend en kleptomaan is. Ze is een wat gratuit opgevoerd personage, maar, zo blijkt later, Atkinson had een deus ex machina in zijn schema staan.

Curieuze acties

Noodzakelijk voor het verhaal, maar hoogst onwaarschijnlijk, is de aankoop door Tracy van een kleuter die door een prostituee onprettig bejegend wordt. Ze vindt hulp bij een ex-crimineel die haar helpt met haar merkwaardige aankoop verder te kunnen leven.

Het verhaal grijpt terug op een moord zo'n dertig jaar daarvoor, waarmee Tracy aan het begin van haar loopbaan geconfronteerd werd. Die moord werd nooit opgelost en het is de zoektocht van Brodie die al de losse eindjes tenslotte verbindt, maar niet voor er nog een paar doden zijn gevallen.

Verwarrend

Vanochtend vroeg vertrokken is een thriller die ambivalente gevoelens oproept. Atkinson schrijft zo goed dat je het door wilt blijven lezen, maar de plot is wat gekunsteld en vooral in het begin verwarrend.

Het is die fijne lijn tussen ‘de verrassende plotwending’ of dat je je als lezer in de boot voelt genomen die Atkinson niet bedreven genoeg weet uit te spelen.