Spannend boek over China, draken, oeroude magie, ongelijkheid, respect en vriendschap. Een aanrader voor iedereen die eens iets anders wil lezen dan Harry Potter.

In China staat het jaar van de Rat op het punt te beginnen. Zoals elk jaar begint ook dat jaar met de keuze van een nieuwe aspirant drakenmeester.

Dit jaar zal de Ratdraak zijn nieuwe leerling kiezen om zijn schakel te worden tussen magie en mens. Hoewel de jonge Eon weinig kans maakt met zijn manke been, is hij al jaren in training en hoopt hij de uitverkorene te zijn.

Leerling

Tijdens de ceremonie wordt Eon niet verkozen tot de nieuwe leerling van de Ratdraak. Door een onverwachte wending raakt hij dieper in de wereld van de drakenmagie betrokken dan hij had kunnen voorspellen.

Hierdoor komt hij ongewild ook in aanraking met corruptie, macht, jaloezie en heerszucht.

 

Dubbelleven

Om het nog ingewikkelder te maken, is Eon niet wie hij doet voorkomen. Eon is eigenlijk Eona, een meisje van zestien dat een gevaarlijk dubbelleven leidt.

In de wereld van de drakenmagie zijn vrouwen verboden, en ontdekking van haar geheim zal haar fataal worden. Tijdens haar gevecht met het kwaad, voert ze ook nog een innerlijke strijd om zich staande te houden in een door mannen gedomineerde wereld.

Drakenmagie

Het fundament van dit boek is het geloof in drakenmagie: een geloof dat de twaalf Chinese draken alle een bepaalde vorm van magie bezitten. Deze magie kunnen ze delen door middel van een Drakenoog, een mens die de draken zelf door middel van een ceremonie hebben verkozen.

Met de komst van een nieuw jaar, komt er ook een nieuwe draak aan de macht die 12 maanden lang een dubbele kracht zal genieten. Tijdens dit jaar wordt de door de draak verkozen leerling opgeleid door de oude Drakenmeester, die na het vervullen van deze taak zijn positie verlaat.

In de 12 daaropvolgende jaren groeit de leerling uit tot een waardig Drakenoog, waarna de Drakenmeester het stokje doorgeeft aan een nieuwe aspirant.

Knap

Het is Alison Goodman goed gelukt om dit ingewikkelde gegeven te verweven in een verhaal. Daarnaast heeft ze grondig research gedaan naar de oude Chinese cultuur en de daarbij horende gebruiken, en het lukt haar dan ook dit op een overtuigende manier neer te zetten.

Deze twee bijzondere werelden maken het boek zeker mooier en interessanter dan menig ander fantasy boek dat in de winkel te koop is. Echter, hier en daar schort er helaas iets aan het verhaal.

Voorspelbaar

Hoewel het begin bijzonder spannend en verrassend is, zakt het halverwege behoorlijk in. De gebeurtenissen worden voorspelbaar, de ontwikkelingen zijn traag en af en toe worden situaties zo diep uitgemeten dat ze vervelend worden om te lezen.

Gelukkig pakt Goodman haar vlotte en energieke tempo tegen het einde weer erg goed op, en komt de spanning die vooral aan het begin van het boek zo goed voelbaar was weer terug. De laatste 100 à 150 bladzijden zijn verschrikkelijk spannend, appelleren aan voldoende emoties, soepel geschreven en maken het onmogelijk om het boek tussentijds weg te leggen.

Dit fijne gevoel van die laatste bladzijden blijft zo goed hangen dat de lezers de minder sterke passages snel zullen vergeten en zeker zullen smachten naar deel II, dat helaas pas november 2010 verschijnt.

Moeilijk

Hoewel het boek wordt aangeraden voor lezers vanaf 13 jaar, denk ik dat het boek voor deze jonge lezers nog iets te moeilijk kan zijn. De verhaallijn vergt concentratie (je leest niet elke dag over het oude China, keizerlijke protocollen, twaalf draken, hun magie, hun eigenschappen en de bijbehorende vechttechnieken), de stijl van de auteur kent z’n ups en downs en hier en daar laat de vertaling ook wat te wensen over.

Lange zinnen en vreemde woordvolgordes zorgen er herhaaldelijk voor dat je een zin moet herlezen voordat deze begrijpelijk is. Waarschijnlijk zullen lezers vanaf een jaar of 15 er meer aan plezier beleven. En laten daarbij de volwassenen die van fantasy houden vooral niet vergeten worden.