Een Amerikaanse backpacker op de vlucht begeeft zich met twee lokale gidsen door een van de meest onherbergzame en grillige streken op deze planeet.

Deze avonturenroman neemt de lezer mee naar de ziel van de complexe gebieden van Pakistan, Kasjmir, India, Afghanistan. Deze landen staan in de bosatlas afgebakend met stippellijnen.

Tijdens zijn odyssee van de op de vlucht geslagen Amerikaan Nick Sunder in dit gebied, lijken die grenzen wel een grap. Het is een niemandsland, of beter gezegd een stammengebied waar eeuwenoude wetten en tradities gelden.

Speelbal

Sunder begeeft zich noodgedwongen tussen bergen, gletsjers, afgronden, onmetelijke vlaktes en wordt de speelbal van een grillig klimaat. En dat is niet omdat hij eens iets anders wilde dan een Djoser-reis. Sunder wordt door de Pakistaanse autoriteiten verdacht van de moord op een Franse backpacker, met wie hij een tijdje heeft opgetrokken.

Op de vlucht

Daar de Pakistaanse politie weinig opheeft met een wettelijke rechtsgang zoals Sunder gewend is, ziet hij uiteindelijk geen andere mogelijkheid dan te vluchten. Hij betaalt een monsterbedrag voor een ‘alternatieve reisroute’. Na enkele gewelddadige mislukkingen komt hij terecht bij twee mannen die de streek als geen ander kennen, en zijn enige uitweg worden naar een veilige thuisreis.

Hun omzwervingen zullen maanden in beslag nemen. Gedurende die loodzware voettocht door de woeste gebieden, leert Sunder de streek en zijn bewoners steeds beter kennen. Zijn westerse blik op de wereld vertroebelt terwijl hij dieper en dieper zwaar bevochten gebieden betreedt.

Indiase arts

Analoog aan deze verhaallijn, voert Mastras het personage op van Aisha, een Indiase jonge vrouw. Ze wordt in haar tienerjaren verliefd op een jongen die zich uiteindelijk bij de moedjahedeen zal voegen.

Aisha is uit ander hout gesneden, en koestert vanaf haar prille jeugd de wens om mensen te genezen. Na een studie medicijnen komt ze aan het hoofd te staan van een ‘kliniek’ in het bergdorp Gikamosh, in de provincie Kasjmir.

Aisha en Sunder

Als Sunder en zijn twee gezellen in een hinderlaag lopen, komen zij uiteindelijk bij Aisha terecht. Door omstandigheden wordt Sunder gedwongen om lange tijd in Gilkamosh te verblijven. Het vreedzame dorp met zijn inwoners, zal een centrale rol vervullen in het verhaal waaromheen de territoriale, politieke en religieuze tot een kookpunt komen.

Tolerantie en dogma’s

Mastras heeft met deze roman een fantastisch inzichtelijk beeld gegeven van de complexe verhoudingen binnen deze regio. Hij laat de personages op overtuigende wijze inhoud geven aan de geschillen en de uiteenlopende, traditionele levenswijzen die zich weten te verenigen. Of niet.

De rode draad in dit verhaal is het begrip jegens elkaar en de bereidheid om elkaar te aanvaarden, of het onbegrip dat voortkomt uit halsstarrigheid. Tolerantie versus dogma’s.

En daar komt bij dat Mastras, zelf geen onervaren backpacker, een vaardige, soepele pen hanteert voor de uitvoerige beschrijvingen van het landschap en de bewoners. Tranen over Kashmir is een avontuurlijk boek dat tegelijk inhoudelijk zeer sterk is. Het is een van de betere boeken die er de afgelopen tijd is verschenen over de actuele problematiek van een conflict in deze regio dat zijn wortels diep in de grond heeft zitten.

 

4,5 sterren