Als één van de zeer weinige horrorauteurs in Nederland dwingt de piepjonge Thomas Olde Heuvelt respect af met zijn verhaal over doodtarters. Tussen de bloederige en bovennatuurlijke gebeurtenissen door speelt hij impliciet met de vraag of het wel zo verstandig is om met zoiets als de dood te sollen.

Leerling Tovenaar Vader & Zoon begint met een passage die tot de verbeelding spreekt. De jonge en naïeve aspirantsurfer Travis Lauper probeert de golf van zijn leven te bedwingen. Hij faalt op een miserabele manier, verdrinkt bijna en is het lachertje onder zijn surfmaten.

Vanaf dat moment legt hij zichzelf een missie op: ooit zal hij met zijn plank de levensgevaarlijke golven van de legendarische Tijuana Sloughs berijden, de plek waar zijn vader kort geleden is verdronken. Je ziet hem daar al staan. Zo’n hoopje proestende teenager-with-issues in wetsuit op het strand – ‘garnaal’ wordt hij door zijn surfvrienden genoemd. Hij ontroert onmiddellijk.

Missie

De eveneens jonge Thomas Olde Heuvelt (1983), auteur van deze passage, heeft zichzelf met dit boek ook een missie opgelegd; de emancipatie van het fantasygenre. Oei, denk je dan in eerste instantie. Gaat hij zich daar net als zijn protagonist Travis niet enorm aan vertillen?

Geen literatuur?

Toch komt deze missie niet zomaar uit de lucht vallen. Sinds 1992 is Luitingh Fantasy toonaangevend in het uitgeven van vertaalde literatuur met bovennatuurlijke thema’s, zoals het werk van schrijvers als Terry Goodkind, Robin Hobb, Robert Jordan en Raymond E. Feist, maar dikke kans dat ze bij de gemiddelde literatuurliefhebber geen belletje doen rinkelen.

Stephen King, Michael Crichton en Dan Brown zijn wel weer klinkende namen, maar ook daar haalt de literatuurcriticus smalend zijn neus voor op. Dat is tenslotte geen edele Literatuur met een grote ‘L’, maar lectuur met een miezerige kleine letter ‘l’. Toch?

Herkenbare thematiek

Thomas Olde Heuvelt is de nieuwe loot aan de boom van Luitingh Fantasy. En gelijk een bijzondere: hij is één van de zeer weinige Nederlandse schrijvers in het genre. Volgens deze jonge schrijver bevindt zich achter de vaak schreeuwerige kaften van fantasyboeken niet alleen een betoverende wereld, maar ook zeer herkenbare en oermenselijke thematiek die niet onder doet voor conventionele literatuur.

Als bewijs hebben we zijn derde boek (zijn eerste twee boeken kwamen uit bij een kleine uitgeverij), met die merkwaardige titel. En dan lees je die opmerkelijke, haast metaforische eerste passage. Olde Heuvelt staat voor zijn eigen Tijuana Sloughs –al is de eeuwigdurende discussie over de scheidslijn tussen literatuur en lectuur wel wat minder levensgevaarlijk dan de golfbrekers in de sterk vervuilde wateren van Imperial Beach.

Angst voor de dood

Let wel: Leerling Tovenaar Vader & Zoon is onvervalste horror – geen vrolijke zit. Alles in het boek ademt de dood, met name de angst voor de dood is een groot thema. Inderdaad zeer herkenbaar.

Zo’n twintig jaar en vele surfsuccessen later werkt Travis Lauper in een mortuarium waar hij een belangrijke schakel is in de schimmige Amerikaanse handel in geprepareerde menselijke ledematen. Morbide werk, maar het geld dat Travis ermee verdient kan hij goed gebruiken. Zijn vrouw Sharon voert een hopeloze strijd tegen een hardnekkige kanker en medicijnen zijn duur. Ook Travis zelf heeft te kampen met een metaforische kanker die de weg terug naar zijn leven heeft gevonden: een duivels verbond dat hij in zijn jeugdigde onwetendheid sloot met de lokale surfheld Buster Chavez.

Buster is een sjamaan, een onsympathieke doodtarter die zijn dood door middel van eeuwenoude parasitaire magie heeft uitgesteld. Juist aan de hand van dit bovennatuurlijke personage werpt Olde Heuvelt impliciet een aantal interessante vragen op. Hij speelt met het oermenselijke verlangen de dood te overwinnen. Maar wat als je de dood eenmaal te slim af bent? Maakt dat je een gelukkiger of beter mens? En willen we een eeuwig leven wel om de juiste (lees: nobele) redenen? En doe je de ander daarmee niets tekort? Travis gaat het ontdekken als hij wederom de confrontatie met de tovenaar aangaat.

Niet kopje-onder

Maar nergens ligt deze achterliggende filosofie er te dik bovenop. Daar waar veel fantasyschrijvers zich verliezen in de tomeloze beschrijving van onbekende werelden en situaties, bedt Thomas Olde Heuvelt zijn alternatieve werkelijkheid in een realistische wereld in. In de indianencultuur op de grens van Noord-Amerika en Latijns-Amerika houden sjamanen zich dagelijks met deze magische werkelijkheid bezig.

Olde Heuvelt is net zo bedreven in het beschrijven van walgelijke horrorscènes als in het opwekken van onderhuidse spanning. In de ontroerende beschrijving van de langzame ontwrichting die in het gezinnetje Lauper wordt veroorzaakt door de kanker van Sharon, de ontdekking van Travis’ lot en het in zichzelf gekeerde zoontje Luke toont het ware talent van Olde Heuvelt.

En dat ondanks dat de verhaallijnen steeds complexer worden en de bovennatuurlijke elementen op weg naar de ontknoping steeds meer de overhand krijgen. Als een volleerd surfer houdt Olde Heuvelt de perfecte controle over de golf van zijn leven en gaat wonder boven wonder niet kopje-onder.

Uitgeverij: Luitingh-Sijthoff