In 1999 debuteerde Englander met deze formidabele verhalenbundel waarin hij met 9 verhalen joodse gewoontes, geschiedenis, levens en tradities beschrijft.

In poëtisch proza, waarin elke zin zowel soepel als overdacht als met fijne penseelstreken, blikt Englander terug op de geschiedenis van de joden (de Holocaust en de pogroms) en op diverse uiteenlopende joodse levensstijlen toen en in de huidige tijd. In negen verhalen neemt Englander de lezer mee van het communistische Rusland waar subversieve schrijvers hun dood afwachten tot aan het moderne Israël waar een bom ontploft in een druk bevolkt centrum en de nabestaanden worstelen met het moeizame psychologisch herstel van de wrede klap.

Individu

Veel aspecten in de joodse ervaringen komen aan bod in Verlost van vleselijke verlangens, zoals verhalen over chassidische joden en hun rituelen, die ook weer opgesplitst zijn in groepen. Englander wekt chassidische karakters tot leven en plaatst hen als individu tegen die achtergrond van gewoontes en tradities. Geen makkelijke klus, maar onder Englanders handen worden zij net zozeer mensen van vlees en bloed als personages die verrijzen uit woorden en zinnen. Zoals Dov Benjamin, de Israëliër die op instigatie van een rabbijn zijn huwelijk redt door te slapen met een prostituee. Het zijn van die parelende twists die deze verhalenbundel opsieren met scherp geestige krullen aan de randen.

Debatteren

Ook het eerste verhaal, met de 27 opgepakte Joods-Russische schrijvers, waar het doemspook al in de eerste paragraaf zijn messen staat te slijpen, blijft die typisch Jiddische humor intact. In wat hun laatste nacht blijkt te zijn, debatteren de schrijvers met elkaar alsof ze deelnemen aan een literair forum. De 27ste is een onbekende auteur, een eigenaardige kerel, die vlak voor hun executie zijn faam verdient door een kort verhaal te citeren dat hij die nacht in zijn hoofde heeft geschreven. Hij krijgt lovende reviews van de anderen. En dan komen ze voor het vuurpeloton.

Met Verlost van vleselijke verlangens heeft Englander de joden geportretteerd als individuen met unieke karakters, niet als slachtoffers of leden van een eenduidige groep. Het is die intelligente balans van tragedie gemixt met duistere onderwerpen die Englander tot een meesterlijke verteller maakt. Hij kan zijn verhalen zuiver brengen zonder te vervallen in melodrama. Deze bundel is een formidabel debuut van een veelbelovende schrijver. Die onlangs de belofte al inloste met het net zo briljante Het Ministerie van Buitengewone Zaken.

Uitgeverij Anthos.
Oorspronkelijke titel: For the Relief of Unbearable Urges.