Het dramatische leven van de beroemdste Romein aller tijden, Caius Julius Caesar, opgetekend in een lijvige biografie.

Jammer dat in de vertaling de subtekst 'Life of a Colossus' is verdwenen, want dat is een fraaie omschrijving van wat Caesar was. Goldsworthy is een militair historicus die niet anders dan bewondering kan hebben voor de fenomenale strategische talenten van Caesar.

Hij beschrijft de militaire overwinningen van de Romein en voorziet die met illustraties - getekende kaartjes van diverse veldslagen en oorlogen.

Ook de persoon Caesar zelf wordt tegen het licht gehouden. Goldsworthy komt daarbij een heel eind, maar kan het plaatje niet volledig invullen. Daarom besluit hij deze biografie ook met de zin dat het vast niet de laatste zal zijn die over Caesar wordt geschreven.

Drie delen

Het zijn bijna 600 pagina's over de 56 jaren van Caesars leven. Eenderde van het boek gaat over Sulla, Marius en de periode naar en over Caesars consulschap, eenderde over de oorlog tegen de Galliërs, door Caesar zelf opgetekend in De Bello Gallico. En eenderde wordt gewijd aan de burgeroorlogen - en dan nog lijkt het alsof Goldsworthy hier een haastklus van moest maken, want hij schrijft niet alleen over Caesar zelf maar analoog aan diens leven de geschiedenis van het Romeinse Imperium.

Schaakkampioen

Goldsworthy typeert Caesar als een man die zich rap kon herstellen van mislukkingen over tegenslag. Een razendsnelle denker die als een schaakkampioen het hele strijdtoneel overzag, en snel nieuwe zetten kon bedenken om zijn legioenen te hergroeperen in de juiste formatie voor de volgende aanval op de vijand.

Het is bij deze militaire passages dat Goldsworthy echt kwikzilver uit zijn pen laat vloeien; als militair historicus is dit een kolfje naar zijn hand. Bovendien is de overlevering over Caesars militaire leven ook het meest compleet.

Gevoel

Caesar repte daarentegen met geen woord over zijn gevoel, en dat maakt de volledige karakterisering van de 'colossus' niet makkelijk. Één keer bij zeldzame uitzondering had hij geschreven dat hij vergenoegd was over een resultaat, en datzelfde genoegen hierover lees je terug in Goldworthys werk.

Medepersonages

Naast Caesar voert de biograaf ook talloze personages op die het leven van Caesar mede hebben bepaald. Marcus Antonius, Cicero, Sulla, Brutus, Pompejus. Net als Caesar waren het tomeloos ambitieuze mannen, in een woeste periode van bloedvergieten, oorlog en victorie.

Bijzonder beklemmend is het hoofdstuk waarin de Galliërs op de knieën zijn gedwongen en Vergincetorix zijn wapenuitrusting aan Caesars voeten moet leggen. De pows kregen indertijd geen bijzonder milde behandeling.

Veroveringen

Ook Caesar als minnaar komt aan de orde. Hij liep nogal zegenend over de aardkorst rond, en Romeinen maakten ook niet bepaald een geheim van hun veroveringen in slaapkamers. Eeuwen later zou Constantijn het preutse christelijke geloof introduceren, maar de Romeinen deden altijd een stuk minder moeilijk over een potje seks.

De meeste vrouwen die Caesar tot minnares nam, waren getrouwd, en zijn meest fameuze liaison is natuurlijk die met Cleopatra, voor wie hij een standbeeld liet maken en in de tempel van Venus Genetrix.