DEN HAAG - De oudste Ridder in de Militaire Willems-Orde, de 98-jarige Frits Jan Willem den Ouden, is dinsdag overleden. Dat maakte Defensie woensdag bekend.

Den Ouden kreeg de hoogste Nederlandse dapperheidsonderscheiding in 1942. Hij verdiende zijn sporen onder meer door zijn inzet tegen de Japanners in Nederlands-Indië tijdens de Tweede Wereldoorlog.

Onder zijn leiding brachten de Nederlandse bommenwerpers veel schade toe aan de Japanners. Hij verkeerde daarbij regelmatig in levensgevaar, aldus Defensie, getuige de ruim 100 kogelgaten in zijn vliegtuig na een van de aanvallen.

Er zijn nu nog zeven levende Ridders over. De Brit Kenneth George Mayhew (1917) is nu de oudste. Mayhew dook eind 2011 op tijdens een herdenking in Venlo. Omdat er sinds de oorlog niets meer van hem was vernomen, werd aangenomen dat hij was overleden. Op de bijeenkomst was hij echter nog kwiek en fit en hij droeg de militaire onderscheiding met trots.

Willem I

De overige zes zijn Edward S. Fulmer (Verenigde Staten, 1919), Albert Hoeben (1920), Cornelis van den Hoek (1921), Pierre Louis baron d’Aulnis de Bourouill (1918), Giovanni Hakkenberg (1923) en Marco Kroon (1970). Alleen Kroon, die de onderscheiding in 2009 kreeg voor zijn heldhaftige optreden tijdens een missie in Afghanistan, is nog actief bij Defensie. Hij werkt als compagniecommandant van het 17e Pantserinfanteriebataljon in Oirschot.

De hoogste Nederlandse dapperheidsonderscheiding werd op 30 april 1815 door koning Willem I ingesteld als erkenning van 'uitstekende daden van moed, beleid en trouw in den strijd'. Het is samen met de (civiele) Orde van de Nederlandse Leeuw, de oudste op verdiensten gebaseerde orde van ons land.