ZWOLLE - De rechtbank in Zwolle heeft donderdag celstraffen opgelegd aan personen die Nigeriaanse meisjes hebben gesmokkeld.

Bij het Openbaar Ministerie (OM) heerst onbegrip over de uitspraak. Het OM zag een lijn vanuit Nigeria via Nederland naar Zuid-Europa, die verder ging dan smokkel.

Er was sprake van mensenhandel, waarbij de meisjes in de prostitutie werden gedwongen en zij werden uitgebuit, aldus justitie.

Voor justitie was het een voorbeeldzaak van mensenhandel. De route is in het onderzoek helemaal blootgelegd. Niet alleen in Nederland, maar ook in Italië, Frankrijk en Spanje zijn verdachten gearresteerd, van wie er afgelopen jaar elf in Zwolle terechtstonden.

Zware straffen

De hoofdverdachten Solomon O. en Gilbert E. kregen voor hun aandeel in de smokkel van minstens twintig jonge vrouwen wel relatief zware straffen: vierenhalf en vier jaar. Het OM had acht jaar tegen beiden geëist.

Volgens de rechtbank was E. een belangrijk contactpersoon voor de Nigeriaanse tak van de groep mensensmokkelaars. O. had een sturende en uitvoerende rol. Vier andere verdachten, onder wie de vrouw van O., kregen straffen tussen de één en vier jaar opgelegd. Vijf verdachten zijn vrijgesproken.

Onvoldoende bewijs

Voor mensenhandel, een zwaarder misdrijf dan mensensmokkel, vonden de rechters echter onvoldoende bewijs. Het OM heeft niet hard kunnen maken dat de verdachten wisten van het traject in Nigeria.

Om de meisjes in hun macht te houden, werden voodoorituelen gebruikt. De dwang, tewerkstelling als prostituee en uitbuiting kan de verdachten in Nederland niet worden aangerekend.

Hoger beroep

''We begrijpen niet hoe de rechtbank wel tot mensensmokkel komt, maar niet tot mensenhandel. Je kunt het niet op zichzelf zien, die smokkel diende een doel'', zei persofficier Warner ten Kate.

''Die stap heeft de rechtbank blijkbaar niet willen nemen.'' Direct na de uitspraak meldde het OM dat het hoger beroep aantekent.

Een nieuw verhoorprotocol waarbij de politie gebruikmaakte van 'burgerverhoorders', stuitte op kritiek van de rechtbank. Een in voodoorituelen gespecialiseerde dominee en een voormalig slachtoffer van mensenhandel praatten met slachtoffers.

Gebreken in uitvoering

Op zich vindt de rechtbank het goed dat het OM nieuwe manieren heeft gezocht om tot aangiften en verklaringen te komen. Maar in de uitvoering vonden de rechters gebreken. De verhoorders hadden bijvoorbeeld strakker geïnstrueerd moeten worden.