De hoogste rechtbank in India heeft geweigerd een patent te verstrekken aan de Zwitserse farmaceut Novartis voor het kankermedicijn Glivec.

Dat betekent dat Indiase producenten kopieën van het middel mogen produceren. De beslissing van de rechtbank heeft waarschijnlijk ook grote gevolgen voor andere producenten van medicijnen en voor de manier waarop zij hun nieuwe middelen op de markt brengen.

Glivec was volgens de rechtbank geen nieuw medicijn, maar een aanpassing van een reeds bestaand middel. Daarvoor verstrekt India geen nieuwe patenten. Volgens Novartis heeft India voor de oudere vorm van Glivec ook geen patent verstrekt.

De Indiase autoriteiten proberen dure medicijnen beter beschikbaar te maken voor de arme bevolking, door minder patenten te verstrekken en patentloze middelen na te laten maken.

Exporteur

India is bovendien een grote exporteur van goedkope generieke, dat wil zeggen merkloze, medicijnen. De kosten voor een behandeling met Glivec kunnen per jaar oplopen tot circa 55.000 euro. De generieke versie kost nog geen 2000 euro.

De farmaceutische bedrijven vechten al jaren dit beleid aan omdat zij toegang willen tot de grote Indiase markt en zich zorgen maken over hun verkopen elders in de wereld. Bovendien verdienen de ondernemingen dan minder om verder onderzoek te doen en nieuwe medicijnen te ontwikkelen.

De bedrijven wijzen er op dat zij programma's hebben lopen om aan de armste zieken de medicijnen gratis te verstrekken. Overigens was Glivec voor Novartis het best verkopende product wereldwijd in 2012 met een omzet van circa 3,6 miljard euro.

Voorzichtiger

Het Indiase beleid heeft gevolgen voor het onderzoek dat de bedrijven in India uitvoeren. ''Wij zullen zeker voorzichtiger worden met onderzoek en innovatie in India'', aldus een woordvoerder van Novartis op maandag. ''Totdat het klimaat verandert, zullen er zeker geen investeringen plaatsvinden.''

Sommige Indiase economen maken zich zorgen over het beleid om patenten te negeren. Onderzoek en innovatie zou in het land nooit goed van de grond kunnen komen als er uiteindelijk niets mee valt te verdienen.