AMSTERDAM - De producent van consumentengoederen Unilever voelde het afgelopen kwartaal de hoge grondstofkosten en felle concurrentie. Beide onderwerpen staan hoog op de agenda bij de onderneming, zo viel donderdag op te maken uit de kwartaalpresentatie van het concern.

Grondstoffen, zoals tomaten voor pastasauzen en andere groenten voor soepen, en concurrentie staan nauw met elkaar in verbinding. Door toenemende concurrentie is Unilever minder goed in staat om de stijging van de grondstofprijzen op te vangen met prijsverhogingen voor consumenten.

Het doorberekenen van de prijzen naar de klanten is dan ook een belangrijk thema voor 2011. Unilever verwacht dat ook dit jaar de grondstofprijzen sterk zullen stijgen, evenals de voedselprijzen. Daarnaast merkte het concern op dat, door inflatie, de druk op de consumentenbestedingen verder zal toenemen.

Lichtpuntjes

''Uitdagende zaken'', zo omschreef topman Paul Polman de onderwerpen. Toch zag zijn rechterhand, financieel bestuurder Jean-Marc Huët ook lichtpuntjes. ''Het is niet zo heftig als in 2008. De staat van de wereldeconomie is nu robuuster'', zo gaf hij aan.

Het bedrijf zelf vindt steun in de prestaties van de opkomende markten, die worden gezien als de groeimotor. Ook de verzadigde markten, zoals West-Europa en de Verenigde Staten, presteerden volgens kenners redelijk in het afgelopen kwartaal. Bestuurder Huët sprak echter zelf van een ''trage groei'' in deze gebieden. Hij verwacht geen snel verder herstel.

Unilever presteerde het vierde kwartaal van 2010 beter dan verwacht. Er werd een winst van ruim 1 miljard euro in de boeken gezet, waar kenners in doorsnee rekenden op een winst van 905 miljoen euro. De omzet kwam uit op ruim 10,8 miljard euro, bij een analistenverwachting van 10,6 miljard euro.

Nederlandse consument

Wat kan de Nederlandse consument verwachten? Vier vragen aan topman Paul Polman en Mike Polk, verantwoordelijk voor alle vier de productcategorieën bij Unilever.

Gaat Unilever de stijging van grondstofprijzen doorberekenen?

Polman: ''We zijn niet van plan de consument alles te laten betalen. Het grootste gedeelte van de extra kosten willen we opvangen met kostenbesparingen, maar prijsverhogingen voeren we ook door. Dit komt nadat de afgelopen twee jaar de prijzen zijn verlaagd.''

Worden alle producten duurder?

Polk: ''De grondstoffen wegen het zwaarst op de voedingsproducten want daar gebruiken we ze, maar zeker niet alleen. Palmolie is niet alleen een voedingsmiddel, we gebruiken het ook in onze zeep.

Wij zijn al begonnen met het verhogen van de prijzen van sommige producten en dat zullen we ook blijven doen. We kijken alleen wel heel precies in welke productcategorieën en in welke landen we prijsverhogingen kunnen doorvoeren.''

Goedkopere alternatieven

Waarom moeten consumenten de duurdere Unileverproducten blijven kopen en niet overstappen naar goedkopere alternatieven?

Polk: ''Unilever heeft sterke merken. Dat is onze kracht. De kracht van de merken is echt heel groot. Bovendien komen wij met sterke en grote innovaties zoals de lichaamsverzorgingsproducten van Dove voor mannen en de deodorants van Rexona. Wij denken echt dat onze merken standhouden. Dat hebben ze ook gedaan in 2008 toen de grondstofprijzen ook hoog opliepen.''

Hoeveel vertrouwen heeft Unilever dat het niet minder producten zal verkopen ondanks hogere prijzen?

Polman: ''We staan pas aan het begin van 2011 en het is moeilijk vooruitkijken. Daarvoor zijn de markten te beweeglijk. De grondstofprijzen veranderen van week tot week, bijna van dag tot dag.

Wat ik weet, is dat Unilever al twee jaar goed gepresteerd heeft in een competitieve markt en lastige economische omstandigheden. En daar gaan we mee door. Onze merken moeten uitdagend blijven. Want groeien op zich is makkelijk.

Als je het gratis weggeeft, groei je ook, maar het gaat om de kwaliteit van de groei. En dan is het beschermen, goed in de markt blijven zetten van onze merken het belangrijkste.''