ROTTERDAM - Producent van consumentengoederen Unilever is voorzichtig over de toekomst.

Concurrentiedruk, stijgende grondstofprijzen en een onzekere consument maken het voor het concern, bekend van merken als Ben & Jerry's, Dove, Rexona en Unox, moeilijk. Het aandeel was gedurende de hele ochtend de grootste daler in de AEX-index.

Om consumenten, die de veelal duurdere Unilevermerken verruilden voor goedkopere varianten, terug te winnen, werden prijzen verlaagd en werd er een reclameoffensief ingezet. Het vertrouwen van de consument is echter nog steeds fragiel, aldus topman Paul Polman donderdag bij de presentatie van de tweedekwartaalcijfers.

Groei

Unilever wist wel meer producten te verkopen, maar de groei was met 5,7 procent minder dan in het eerste kwartaal. Bovendien is de stijging met name te danken aan verkopen in zogeheten opkomende markten in Azië en Afrika. In West-Europa verkocht Unilever zelfs minder producten, na een stijging in de eerste maanden.

''Dit is erg teleurstellend'', aldus analist Richard Withagen van SNS Securities. ''Na het eerste kwartaal leek het even de goede kant op te gaan, maar dit is toch wel een tegenvaller, ook al weten we dat de marktomstandigheden moeilijk zijn.''

Daarnaast is er grote onzekerheid over de tweede helft van het jaar. Unilever gaat uit van een ''trage economische groei'' en de omstandigheden blijven ''bewegingsloos''. Een concrete (financiële) verwachting spreekt het concern niet meer uit sinds Polman aan het roer staat.

Grondstoffen

De prijsstijging van grondstoffen voor producten en verpakkingen drukten de resultaten. Het bedrijf verwacht dat voor heel 2010 de grondstoffenkosten met 2 procent zullen stijgen. Desondanks hoeven consumenten zich geen zorgen te maken dat de prijzen voor producten sterk gaan stijgen. ''Een prijsverhoging is slechts beperkt mogelijk'', aldus Polman.

De omzet steeg in het tweede kwartaal met 12 procent tot 11,75 miljard euro ten opzichte van een jaar eerder. Unilever behaalde bijna een kwart hogere bedrijfswinst en zag de nettowinst met bijna 40 procent groeien.

Resultaten

Marktkenners waren gematigd over de cijfers. ''De resultaten vallen licht tegen, maar er is geen reden voor paniek'', schreef analist Jan Meijer van Theodoor Gilissen.