AMSTERDAM - Unilever heeft vorig jaar minder omzet gehaald ten opzichte van het jaar ervoor. Consumenten hielden de hand op de knip. Het was- en levensmiddelenconcern verwacht voor dit jaar een aanhoudende druk op de bestedingen van consumenten.

Het was- en levensmiddelenconcern verwacht voor dit jaar een aanhoudende druk op de bestedingen van consumenten.

De onderliggende verkopen (de inkomsten zonder effecten van wisselkoersen en aan- en verkopen van bedrijfsonderdelen) kwam uit op 3,5 procent en overtrof de verwachtingen van analisten. Met name in Azië, Afrika en Noord- en Zuid-Amerika wist het concern meer producten aan de man te brengen. Prijzen daalden met name in West-Europa.

Goedkoper

Het concern kampte aan het begin van 2009 met teruglopende volumes omdat consumenten de veelal duurdere Unilever-producten inruilden voor goedkopere alternatieven.

Topman Paul Polman maakte het tot prioriteit om de volumes te laten groeien door meer uit te geven aan advertenties en promoties en daarnaast prijzen te verlagen. Unilever wist de groei van de volumes in de loop van het jaar te versnellen. In het laatste kwartaal kwam de volumegroei uit op 5 procent.

Polmans strategie ging niet ten koste van verlies aan marges. De brutowinstmarge steeg met 0,2 procentpunt. Bovendien kon het concern profiteren van lagere grondstofprijzen.

Vooruitgang

''We hebben goede vooruitgang geboekt onder uitdagende marktomstandigheden'', aldus Polman. Unilever verwacht ook komend jaar druk op de bestedingen van consumenten. Bovendien zullen concurrenten zoals Procter & Gamble, Henkel en Nestlé niet stilzitten.

''Onze focus blijft op volumegroei als belangrijkste motor voor waardecreatie op de lange termijn, in combinatie met een jaarlijkse gestage en duurzame verbetering van de brutowinstmarge en een sterke kasstroom'', aldus Polman in de persverklaring.

Onderaan de streep hield Unilever vorig jaar 3,66 miljard euro over, een daling van 31 procent ten opzichte van 2008. De omzet daalde met bijna 2 procent naar 39,82 miljard euro. Unilever is bekend van merken als Ola, Dove en Knorr.

IJs

Mede dankzij een warme zomer heeft Unilever Benelux een goed jaar achter de rug. IJs deed het vorig jaar goed in de Benelux, maar ook ijsthee en soep waren een groot succes, aldus Unilever. De inkomsten van de margarineverkopen stonden onder druk door prijsdalingen.