AMSTERDAM - Autobedrijf Stern Groep werkt aan een grote overname. Topman Henk van der Kwast zei in een interview met het ANP in gesprek te zijn met een 'grote partij'. Van der Kwast wilde geen details geven over de overnamekandidaat.

Stern Groep is meestal ruim een jaar bezig met overnamekandidaten, voordat de kogel door kerk is. ''We gaan niet over een nacht ijs. Die grote partij waar we nu aan denken, daar praten we natuurlijk al lang mee'', aldus Van der Kwast.

Middelgroot
''Het meest voor de hand liggend voor overnames zijn middelgrote bedrijven'', aldus de topman. Het aan de Amsterdamse beurs genoteerde Stern nam, met Van der Kwast aan het roer, de afgelopen zestien jaar meer dan vijftig van die middelgrote bedrijven over. ''We zijn eigenlijk altijd op overnamepad. We zoeken steeds naar bedrijven die goed bij ons passen.''

Het economische klimaat is volgens hem nu gunstig voor een grotere overname. Concurrerende autobedrijven zijn volgens Van der Kwast het afgelopen jaar door de recessie ''in ieder geval niet versterkt.''

Dealer
Stern is de grootste dealer in Nederland. Het bedrijf zag in het eerste halfjaar de winst kelderen door de aanhoudende malaise op de automarkt. De winst daalde tot 1,5 miljoen euro van 6,7 miljoen euro een jaar eerder.

De omzet daalde met meer dan 15 procent naar 423 miljoen euro. Dat kwam door de sterk teruglopende verkoop van nieuwe personenauto's en bedrijfsauto's. Stern verkoopt ongeveer twintig verschillende automerken waaronder Mercedes-Benz, Ford en Jaguar.

Verzadigd
Van der Kwast is niet positief over het komende jaar voor de Nederlandse autobranche. Volgens de topman is de markt verzadigd. ''We zullen nog geruime tijd rond het niveau van 400.000 auto's op jaarbasis moeten leven'', aldus de Stern-topman. Hij houdt er rekening mee dat het aantal verkopen volgend jaar nog lager zal zijn.

Maar Van der Kwast ziet ook kansen. ''Een periode van recessie heeft ook voordelen. Je kunt alles weer op scherp zetten.'' Het autobedrijf lanceerde vorig jaar een kostenbesparingsprogramma met de naam Stormvogel. De besparingen van 20 miljoen euro zijn volgens Van der Kwast nu voor 80 procent gehaald. Hij verwacht aan het einde van het jaar volledige realisatie.

Bovendien is de Stern-topman bezig het bedrijf, dat ook actief is in autolease, schadeherstel en financiële producten, te 'kantelen'. ''We zijn begonnen als een recht-op-en-neer autobedrijf. De laatste jaren zijn we vooral bezig de dienstverlening verder uit te bouwen.''