ROTTERDAM - Voedingsmiddelenconcern Unilever heeft in het eerste kwartaal een onderliggende omzetgroei gerealiseerd van 7,2 procent.

Dat is hoger dan verwacht. Analisten waren in doorsnee uitgegaan van 5,7 procent. De onderliggende omzetgroei is de groei tegen constante wisselkoersen en exclusief aan- en verkopen.

De omzetgroei is met name te danken aan hogere verkoopprijzen als gevolg van hogere grondstofprijzen die het concern heeft weten door te berekenen. De verkopen namen met 2,3 procent toe, zo maakte Unilever donderdag voorbeurs bekend.

Omzet

De omzet inclusief valuta-effecten en aan- en verkopen bleef nagenoeg gelijk op 9,57 miljard euro. De operationele winst steeg van 1,3 miljard tot 1,82 miljard euro. Analisten hadden een operationele winst verwacht van 1,31 miljard euro.

Patrick Cescau zei in een verklaring dat Unilever het nieuwe jaar goed begonnen is. "Hoewel het nog vroeg in het jaar is, verwachten we dat de groei van de onderliggende verkopen in 2008 zal uitkomen boven onze doelstelling van 3 tot 5 procent." Eerder dit jaar sprak het concern de verwachting uit alleen aan de bovenkant van de marge uit te komen.

Beleggers reageerden enthousiast op de resultaten. Het aandeel schoot bij de opening van de handel op de beurs in Amsterdam met ruim 3 procent omhoog.

Knorr

Unilever, bekend van merken als Knorr, Bertolli, Conimex en Dove, realiseerde een groei van de winst per aandeel van 35 procent naar 0,47 euro. Dat is flink hoger dan de verwachting van analisten die waren uitgegaan van een winst per aandeel van 0,29 euro. De flinke stijging is met name te danken aan de verkoop van het kaasje Boursin. Unilever rapporteerde een brutowinstmarge van 19 procent tegen 13,7 procent in dezelfde periode vorig jaar.

De hogere grondstoffenprijzen heeft Unilever kunnen doorberekenen aan de klant. De verkoopprijzen gingen omhoog met 4,8 procent. De grondstoffen stegen in het eerste kwartaal met 400 miljoen euro, ofwel 4,2 procentpunt van de totale omzet.

Het concern deed het met name goed in de opkomende markten India, China en Turkije. Daar realiseerde Unilever dubbele groeicijfers.

Wasmiddelen

Unilever is benaderd door een aantal partijen voor de Amerikaanse wasmiddelendivisie, die sinds augustus vorig jaar in de etalage staat. Haast met de verkoop lijkt Unilever niet te hebben. De wasmiddelentak presteert naar eigen zeggen "nog steeds naar tevredenheid". Het bedrijf gaf echter geen verdere details.

Hoewel de groei van de onderliggende verkopen de verwachtingen overtroffen, doet Unilever het minder dan branchegenoten als Nestlé en Danone. Zij realiseerden een onderliggende omzetgroei van respectievelijk 9,8 en 11,4 procent.