NEW YORK - De aandelenbeurzen op Wall Street doken vrijdag diep in de rode cijfers nadat het Amerikaanse industriële conglomeraat General Electrics onverwacht met tegenvallende winstcijfers kwam. De stemming onder beleggers werd ook gedrukt doordat vlak na de opening van de beurs bekend werd dat het consumentenvertrouwen in de Verenigde Staten naar een dieptepunt was gedaald.

De toonaangevende Dow-Jonesindex sloot op 12325,42 punten, een verlies van 256,56 punten (2 procent). De breed samengestelde S&P 500-index zakte 27,72 punten tot 1332,83 punten, een verlies van eveneens 2 procent. Technologiebeurs Nasdaq daalde 2,6 procent naar 2290,24 punten, de grootste daling op een dag sinds februari.

General Electric

General Electric veroorzaakte met een winstdaling van 6 procent in het eerste kwartaal van 2008, in vergelijking met dezelfde periode vorig jaar, een schok op de beurs. Het aandeel verloor 12,8 procent. Het concern verlaagde bovendien zijn winstverwachting voor het hele jaar.

General Electric wordt gezien als een graadmeter voor de Amerikaanse economie, omdat het actief is in veel sectoren, zoals financiële dienstverlening, gezondheidszorg en industriële productie. Volgens Amerikaanse media heeft General Electric tot nu toe zelden de verwachtingen van analisten gemist of winstverwachtingen veranderd.

Topman Jeff Immelt liet weten dat vooral de financiële tak van het bedrijf flink last heeft gehad van de kredietcrisis en de afzwakkende economie. Volgens een handelaar betekent dit "opnieuw slecht nieuws over de kredietverleners". De reactie van beleggers was volgens hem "ingehouden".

Anderen waren minder optimistisch. "Dit zet de toon voor de beurs in de komende weken, als de grote bulk kwartaalcijfers bekend wordt gemaakt", aldus een analist. "Het nieuws van General Electric verhoogt niet alleen de nervositeit van de markt wat betreft de financiële bedrijven, maar ook wat betreft de binnenlandse industrie." Ook de Amerikaanse consumenten droegen bij aan de negatieve beursstemming. De index waarmee de universiteit van Michigan het vertrouwen meet, kwam in april uit op 62,2. Dat is de laagste stand sinds 1982.

De winstval van General Electrics sleepte financiële concerns en andere grote producenten met zich mee. JPMorgan Chase verloor 3 procent. American Express kwam 3,7 procent lager uit en General Motors stond op een verlies van 2,7 procent.

Apple

In de Nasdaq was computerfabrikant Apple een van de grootste dalers met 4,8 procent. Beleggers namen waarschijnlijk hun winsten, nadat het aandeel donderdag juist was gestegen na een positief analistenrapport. Ook softwarefabrikant Microsoft ging mee in de dalende trend met een verlies van 2,9 procent.

Problemen in de Amerikaanse luchtvaartsector werden zichtbaar bij de budgetluchtvaartmaatchappij Frontier Airlines Holdings, dat faillissement heeft aangevraagd. Het aandeel verloor ruim 69 procent.

Recessie

Beleggers werden vrijdag bevestigd in hun angst dat de Amerikaanse economie afstevent op een recessie of er zelfs al middenin zit. Eerder deze week waren er al andere grote bedrijven die met slecht nieuws kwamen.

Zo maakte Alcoa, een van 's werelds grootste aluminiumproducenten, bekend dat de winst in het eerste kwartaal was gehalveerd. Logistiek concern UPS gaf woensdag een winstalarm af. Ook chipproducent Advaced Micro Devices gaf een omzetwaarschuwing.

Valutamarkt

Op de valutamarkt noteerde de euro 1,5822 dollar, tegen 1,5825 dollar bij het slot van de Europese beurzen.