FRANKFURT - Het belangrijkste rentetarief in de eurozone wordt met een kwart procentpunt verhoogd tot 4 procent, het hoogste niveau in zes jaar. Dit maakte de Europese Centrale Bank (ECB) woensdag bekend. De renteverhoging komt niet als een verrassing voor de financiële markten.

Jean Claude Trichet heeft tijdens zijn speech die volgt op het rentebesluit, gezinspeeld op een rentepauze in juli.

In zijn speech bezigde Trichet de term 'closely monitoring'. De laatste keren dat de bestuurder die woorden liet vallen, werd de rente bij het daaropvolgende rentebesluit niet opgeschroefd. Het volgende rentebesluit valt op 5 juli 2007.

Inflatie

Trichet noemde het beleid van de centrale bank nog steeds 'accomoditive'. Volgens de ECB-president is het aannemelijk dat de inflatie in de eurozone de komende maanden licht zal afzwakken. Later dit jaar ziet hij de inflatie weer licht oplopen.

Voor 2007 heeft Trichet het middelpunt van de inflatieverwachting verhoogd van 1,8% naar 2,0%. Voor 2008 rekent hij onveranderd op een inflatie van 2,0%.

Economische groei

De economische groei in de dertien euro-landen laat een sterkere groei zien dan verwacht, aldus Trichet. Ook de vooruitzichten blijven gunstig, stelt hij.

Het middelpunt van de groeiverwachting voor 2007 is met 0,1 procentpunt verhoogd naar 2,6%. Voor 2008 stelt de ECB de verwachting naar beneden bij, van 2,4% naar 2,3%.

Een maand geleden zei ECB-president Jean-Claude Trichet dat de bank "zeer waakzaam" moest zijn voor de inflatierisico's in de eurozone. Deze woorden werden algemeen geïnterpreteerd als een voorgenomen renteverhoging een maand later.

Vorige week uitte Axel Weber, bestuurslid van de ECB en president van de Duitse Bundesbank, in de Britse zakenkrant Financial Times kritiek op het gebruik van dit soort 'code-taal'. Hij gaf aan dat de communicatiestrategie van de ECB geëvalueerd zal worden zodra de huidige cyclus van renteverhogingen eindigt.

Renteverhoging

Sinds eind 2005 verhoogde de ECB het rentetarief acht keer. Analisten rekenen erop dat de herfinancieringsrente dit jaar nog verder zal worden opgeschroefd tot minstens 4,25 procent, vanwege waarschuwingen over inflatierisico's van beleidsmakers bij de centrale bank. De herfinancieringsrente is de rente die centrale banken in rekening brengen aan commerciële banken.

De ECB laat zich in zijn rentebesluiten vooral leiden door de ontwikkeling van de inflatie in de eurozone. De bank streeft naar een inflatie van tegen de 2 procent. Deze bedraagt nu 1,9 procent. In maart verwachtte de ECB dat de inflatie dit jaar gemiddeld 1,8 procent zou bedragen en volgend jaar 1,9 procent. Analisten verwachten dat de centrale bank de inflatieverwachtingen opschroeft, vanwege gestegen olieprijzen.

Werkloosheid

Behalve op de inflatie, let de bank ook op de ontwikkeling van de economie in de eurozone. Momenteel gaat het de regio voor de wind. De werkloosheid is op het laagste niveau sinds de invoering van de euro en het vertrouwen in de economie is van alle kanten groot.

Wel is er sprake van onzekerheid over een aantal ontwikkelingen binnen de internationale economie, zoals problemen op de Amerikaanse hypotheekmarkt en de Chinese aandelenmarkten. Aangezien een verhoging van de rente een remmend effect heeft op de economische groei, houdt de ECB ook deze ontwikkelingen scherp in de gaten.