AMSTERDAM - De Europese autopers heeft de Fiat Panda uitgeroepen tot Auto van het Jaar. De kleine Italiaan liet in de jaarlijkse verkiezing de nieuwe Volkswagen Golf en de Mazda 3 achter zich, zo is dinsdag bekendgemaakt.

De Panda kreeg vooral veel waardering voor de relatief lage prijs in vergelijking met de kwaliteit en de ruimte die de auto biedt. Juryleden zagen in de nieuwe Panda tevens de bevestiging van de opvatting dat Fiat het beste is in het bouwen van kleine modellen.

Fiat mag voor de zevende keer een auto een jaar lang aanprijzen als de beste nieuweling van het jaar. Eerder wonnen onder meer de Bravo, de Punto en de Uno de titel.

De Panda is geen vreemde in de showroom van de Fiat-dealer. Het oude model ging in 2003 na ruim 20 jaar uit productie. Een opvolger voor de hoekige vierwieler was eigenlijk niet gepland door Fiat. De Italiaanse fabrikant noemde de nieuwe auto in eerste instantie Gingo. Die naam stuitte echter op verzet omdat die te veel leek op Twingo, een model in dezelfde compacte klasse van de Franse autofabrikant Renault.

De jury bestond uit autojournalisten uit 22 landen. Namens Nederland brachten KNAC Magazine, Autovisie en De Telegraaf hun stem uit.

De uitslag:

. Fiat Panda 281
. Mazda3 en VW Golf V 241
. Toyota Avensis 219
. Opel Meriva 213
. BMW 5-serie 144
. Nissan Micra 111