DEN HAAG - De schaatsers Jochem Uytdehaage en Gerard van Velde zijn woensdag in de Ridderzaal in Den Haag koninklijk onderscheiden. Staatssecretaris Margot Vliegenthart van Welzijn en Sport maakte bekend dat zij vanaf nu Ridder in de Orde van de Nederlandse Leeuw zijn.

Verscheidene olympiërs arriveerden pas laat in de Ridderzaal. Zo kwamen Ids Postma, Tonny de Jong en Renate Groenewold binnen op het moment dat Vliegenthart al was begonnen met haar toespraak. Volgens enkele sporters was de routebeschrijving niet echt duidelijk.

Van Velde reageerde verheugd op de onderscheiding. "Dit geeft mijn carrière alleen nog maar meer glans. Dit is de allerhoogste onderscheiding die je als Nederlander kunt krijgen. Geweldig", aldus de schaatser.

Broek

De staatssecretaris memoreerde de lange weg die Van Velde heeft afgelegd naar zijn gouden medaille op de 1000 meter. Zij vergeleek zijn carrièreverloop met een goed filmscenario, met een happy end. "Een fantastische sportman", zo roemde zij hem.

De Ridderzaal was nog niet voor de helft gevuld. Vooral sporters, hun begeleiders en pers waren naar Den Haag afgereisd. De olympische sporters waren allen gekleed in een oranje ribbroek en een zwart colbert.

Na afloop maakten de medaillewinnaars een rijtoer door Den Haag. De Olympische sportploeg reed in een open cabriobus de korte rijtoer door het centrum van de stad. Rond 15.00 uur werden ze op het Spuiplein toegejuicht door enkele duizende toegestroomde mensen.