SALT LAKE CITY - De drievoudig olympische kampioen langlaufen in Salt Lake City, Johann Mühlegg, is afgelopen donderdag bij een niet aangekondigde dopingcontrole positief bevonden op het gebruik van darbepoetin, een nieuw middel dat dezelfde werking heeft als epo.

Dat heeft het Spaanse ministerie van Sportzaken meegedeeld. Het IOC heeft zondag bevestigd dat de Mühlegg positief is bevonden. De contra-expertise zal later deze zondag plaatsvinden. Valt die ook positief uit, dan zullen de Olympische Winterspelen van Salt Lake City een inkzwarte rand krijgen.

De Spaanse skiloper, Duitser van geboorte, werd zaterdag nog uitgebreid bejubeld voor zijn uitzonderlijke prestaties. Amper 24 uur later is hij het middelpunt van een groot olympisch schandaal. Mühlegg beloofde zijn ski's waarop hij de 50 kilometer klassieke stijl won, te schenken aan de Spaanse koning Juan Carlos, maar de vorst zal dat presentje nu wijselijk weigeren.

Medaille inleveren

Mühllegg dreigt zijn zaterdag behaalde medaille voor de vijftig kilometer te moeten inleveren. Het is onduidelijk of de twee eerder behaalde gouden medailles voor de dertig kilometer en de combinatie ook in gevaar zijn.

De Spaanse staatssecretaris van Sport, Juan Antonio Gomez Angulo, meldde zaterdag - nadat hij een vergadering van de medische commissie van het IOC had bijgewoond - dat in het lichaam van Mühlegg het middel darbepoetin was gevonden. "Dat staat als zodanig niet op de dopinglijst", zei hij.

Voorzichtig en streng

Gomez Angulo nam Mühlegg in bescherming. "We moeten voorzichtig én streng zijn als het gaat om de strijd tegen doping. Maar we moeten ook de rechten van de atleten respecteren. Ik heb het gevoel dat het IOC deze zaak te snel wil afhandelen."

Jordi Segura, lid van de medische commissie van het IOC, liet echter weinig ruimte over voor discussie. "Het middel staat niet op de dopinglijst, omdat het pas recentelijk is ontwikkeld. Het heeft dezelfde effecten als epo."

'Het werkt langer'

"Darbepoetin heeft één voordeel, het werkt langer", zei Segura. "Velen dachten dat dit middel niet ontdekt kon worden, maar in een laboratorium kan dat dus wel."

Mühlegg had in ieder geval de schijn tegen. Voor de 50 km klassieke stijl lag zijn bloedwaarde iets boven de toegestane limiet. Na een speciaal dieet lukte het Mühlegg de tweede test wel zonder problemen te doorstaan. Vervolgens won hij zijn derde gouden medaille.

Geesten-affaire

Ook in zijn geboorteland Duitsland wordt hij met argusogen gevolgd. In 1995 werd hij uit de WK-selectie gegooid in de zogenoemde 'geesten-affaire'. Hij vertelde dat zijn bondscoach hem spiritueel had beïnvloed. Zo nam de atleet altijd een flesje water met zich mee dat door een Portugese poetsvrouw met bovennatuurlijke krachten gewijd was.

De Duitse skibond wilde ophef vermijden en verbood Mühlegg daarover te praten. Toen hij tijdens het WK die regel overtrad, werd hij uit de selectie gezet.