SALT LAKE CITY - Het Noord-Amerikaanse ijshockey zou niks meer voorstellen meenden kenners nadat in Nagano de medailles onder Europese landen werd verdeeld. Vier jaar later bewezen de Verenigde Staten en Canada het tegendeel. Zondag staan ze tegenover elkaar in de ijshockeyfinale.

Daarmee krijgt het olympisch ijshockeytoernooi de finale die iedereen wilde. De Amerikaanse en Canadese fans natuurlijk voorop, maar ook de neutrale toeschouwers beschouwen het Noord-Amerikaanse onderonsje als een droomfinale. "Deze finale levert een mooi verhaal op", keek de Amerikaansse verdediger Brian Leetch alvast vooruit. "Het is perfect. Hier heeft iedereen op gehoopt."

Volgens de Russen - die met 3-2 van de VS verloren en weer geen wraak konden nemen voor het smadelijk verlies in Lake Placid 1980 - was het dan ook geen toeval dat Amerika en Canada de eindstrijd bereikten. "De scheidsrechters zijn professionals, maar krijgen hier betaald. Ze wonen in Noord-Amerika, kennen de mensen hier en werken voor de NHL", somde de Russische coach Fetisov op.

Hij was verbolgen dat arbiter McCreary in de laatste periode enkele dubieuze beslissingen maakte. "Het is een menselijke reactie dat hij geen straffen uitdeelt op de cruciale momenten", aldus Fetisov. "De finale was voorbestemd voor Canada en Amerika. Nou, ze hebben hun zin gekregen."

De Verenigde Staten hadden na twee periodes een 3-0-voorsprong genomen. Alle treffers vielen op het moment dat de Russen vanwege een tijdstraf met een man minder op het ijs stonden. In de laatste doorgang zette het team van Fetisov alles op alles en scoorde Rusland snel tweemaal. In het resterende kwartier waren ze duidelijk sterker dan de Verenigde Staten, maar dankzij reddingen van doelman Richter en enkele twijfelachtige beslissingen van de arbiter bleef de thuisploeg overeind.

Eerder op de avond hadden de Canadese ijshockeyers Wit-Rusland opgerold: 7-1. De Wit-Russen kwamen na de opmerkelijke zege op Zweden duidelijk kracht tekort om het Canada lastig te maken. Nadat Niedermayer in het begin van de tweede periode 3-1 had gescoord, was het Wit-Russische definitief gebroken.