SALT LAKE CITY - Zes Amerikaanse en vier wereldtitels heeft Michelle Kwan, de assepoester in het kunstrijden. Maar geen olympisch goud. Vier Russische en vier Europese titels heeft Irina Sloetskaja, de springveer in het kunstrijden. Maar geen olympisch goud.

Maanden voor de Winterspelen was het geroezemoes al hoorbaar in Salt Lake City. Donderdag 21 februari zou Kwan Day worden, de dag dat Michelle olympisch kampioene zou worden. Sloetskaja was gevaarlijk, maar Kwan met haar gratie en expressie zou de aanval van de Russin afslaan.

Een derde kandidate voor het goud was er niet. Wel outsiders. Boetirskaja, de 29-jarige schoonheid uit Rusland. Heel in de verte Sasha Cohen, 17 jaar pas en een natuurtalent. Sarah Hughes

Onbevangen

Deze Hughes schaatste donderdagavond de vrije kür van haar jonge leven. Onbevangen sprong ze drie combinaties met drievoudige sprongen. Ze was als vierde de finale binnengekomen en dacht nooit aan goud. "Ik hoopte stilletjes op brons", bekende ze na het behalen van het hoogste. "Goud kwam nooit bij me op. Ik was nerveus toen ik het ijs opging maar na de eerste sprong viel alles van me af."

Op muziek van Ravel en Rachmaninoff huppelde Hughes over het ijs. De 16.000 toeschouwers in het Delta Center, de hal van de basketballers van de Utah Jazz, bedolven het ijs onder de bloemen na haar optreden. De staande ovatie duurde minuten. "Fantastisch", keek Hughes terug. "Een droom is waarheid geworden. Als kind van vijf, zes droomde ik al over de Spelen. Maar ja, wat waren die dromen waard?"

Met het goud van Hughes kreeg Salt Lake City een zelfde ontknoping als vier jaar gelden in Nagano. Daar pikte Tara Lipinski, 15 jaar toen, het goud in voor Kwan die met zilver tevreden moest zijn. Sloetskaja werd daar vijfde. De Russin verkeerde in die tijd in een inktzwarte levensfase. Ze overwoog te stoppen, vrat zich dik en lag met jan en alleman overhoop.

Haar echtgenoot Sergei Mikheev redde haar carrière. Ze trok een nieuwe balletleraar en choreograaf aan en studeerde onder haar coach Zhanna Gromova een drievoudige combinatie in die geen andere rijdster beheerste. In de aanloop naar de Spelen groeide de -jarige rijdster uit Moskou uit tot de gevaarlijkste concurrente voor Michelle Kwan.

Irritaties

Kwan was zichzelf echter niet in de maanden voor de Spelen. Vier maanden voor de opening ontsloeg ze haar coach Frank Carroll na tien jaar trouwe dienst. Met hem werkte ze twee jaar aan de combinatie van een drievoudige salchow en drievoudige loop maar ze kreeg de sprongen niet onder de knie. De irritaties liepen zo hoog op dat ze haar nieuwe korte kür op de puinhoop gooide en terugviel op haar programma uit 1998.

Toch bleef Kwan dé favoriet. Haar charme, haar presentatie gaven haar zoveel speelruimte dat ze zelfs met een relatief eenvoudige vrije kür zeker was van goud. Op voorwaarde dat ze geen fouten maakte. "Het was mijn dag niet", treurde zij. "Ik maakte een fout in het begin en dat knaagde aan me." Ook Sloetskaja haalde het niet. "Weer kwam ik tekort op artistiek gebied. Technisch was ik de beste, qua uitvoering niet."

Hughes en Sloetskaja eindigden gelijk in punten, 3,0. Maar vijf juryleden zetten haar op de hoogste trede van het ereschavot gezet. In november won Hughes de Skate Canada voor Sloetskaja en Kwan. "Ik dacht er wel aan terug", bekende ze, "maar ik zag er geen voorbode in."