DEER VALLEY - Maandenlang twijfelde Janica Kostelic over de Winterspelen. In september onderging ze haar derde knie-operatie in zes maanden. De revalidatie duurde lang. Te lang naar haar zin en haar vader moest haar overhalen toch naar Salt Lake City af te reizen.

Woensdag was alle leed vergeten. Ze werd de Golden Girl in het alpine skiën. De 20-jarige skister uit Zagreb behaalde voor 13.300 toeschouwers in Deer Valley olympisch goud op de slalom, haar tweede goud na de combinatie, haar derde plak met het zilver op de Super G.

Kostelic was onder hevige sneeuwval de snelste in de eerste run en overleefde tenauwernood de aanval van de Francaise Laure Pequegnot in de tweede run. Met 0,07 seconde verschil pakte Kostelic goud. Voor Pequegnot, dit seizoen goed voor drie overwinningen in de wereldbeker, resteerde zilver.

Paerson

Het brons ging naar de wereldkampioene van 2001, de Zweedse Anja Paerson, de buurvrouw van de legendarische Ingemar Stenmark in haar geboortedorp Tarnaby in de poolcirkel.

Verraderlijk

Kostelic had een fameuze eerste run. Met 52,14 seconden nam ze ,18 voorsprong op Pequegnot en 0,43 op Paerson die achter de Finse Poutiainen op de vierde plaats eindigde. "De piste was verraderlijk", vond Kostelic. "Zachte bovenlaag en hard daaronder. Veel gaten, het leek wel een rodeo in de sneeuw." De Kroatische viel de 55 poortjes agressief aan. "Ik had niet het idee dat ik erg snel was. Ik was verbaasd toen ik mijn tijd zag."

Blessure

De slalom is de specialiteit van Kostelic. In 1999 brak ze door met twee overwinningen in Serre Chevalier en Sestrière. Tegen het einde van het seizoen liep ze haar eerste knieblessure op bij een val op de training voor de afdaling in Sankt Moritz. De blessure was zo ernstig dat haar loopbaan in gevaar was.

Het seizoen erop was het beste in haar carrière. Ze won acht van de negen wedstrijden op de slalom en werd winnares van twee wereldbekers, de algemene en op de slalom.

Geboren atlete

Dit seizoen kwam ze nauwelijks in actie. Door de operaties bracht ze meer tijd door in het krachthonk en bij de fysiotherapeut dan in de sneeuw. Bij de topdrie eindigde ze nooit. Haar olympische droom leek te vervliegen maar haar vader Ante praatte haar moed in. "Janica is een geboren atlete", zag hij. "Ze was goed in alles wat ze deed: handbal, basketbal, tennis. Mijn taak was haar zelfvertrouwen te geven, het geloof in haar kunnen terug te brengen.''

Combinatie

Met het goud in de combinatie was voor Kostelic het olympisch toernooi al dik geslaagd. Na het zilver op de Super G straalde ze van oor tot oor. Ze begon woensdag relaxed aan de slalom. Tussen beide manches in ging ze met haar vader naar de snackbar voor een sandwich en warme chocolademelk. Talloze toeschouwers herkenden haar en ze deelde zonder enig morren handtekeningen uit.

Extreem

Ze was tevreden over haar tijd, niet over haar skiën in de eerste run. "Maar de omstandigheden waren extreem moeilijk", keek ze terug. Pequegnot plaatste in de tweede manche nog een aanval die Kostelic met grote moeite afsloeg. Paerson, de wereldkampioene, verloor in de tweede manche ruim een halve seconde.

"Ik probeerde niet te vallen", keek Paerson terug. "Op deze piste en in dit weer was ik niet in de positie aan te vallen. Mijn doel was het brons. Meer zat er niet in. Janica en Laure waren de besten."