SALT LAKE CITY - De ijshockeyploeg van Wit-Rusland heeft in Salt Lake City voor een enorme stunt gezorgd. De Wit-Russen wonnen in de kwartfinale van het veel sterker geachte Zweden (4-3). "We hebben van tevoren over het wonder van de Amerikaanse ijshockeyers in 1980 gesproken en gezegd: dat kunnen we ook", zei de Wit-Russische speler Ruslan Salei.

Vooraf gaf niemand een cent voor het team. In de finalepoule verloren ze alles met dikke cijfers (8-1 tegen Finland, 6-4 tegen Rusland en 8-1 tegen de VS). De bookmakers noteerden de ploeg met tegen 1.

Wonder

Maar voor 7240 toeschouwers in het E Center in Salt Lake voltrok zich een wonder. Via de periodestanden 2-1 0-1 2-1 was het Wit-Rusland dat aan het langste eind trok. De ploeg toonde geen ontzag voor de dikbetaalde profs uit de Amerikaanse competitie NHL. De Zweden hadden tot nu toe in de finalepoule alles gewonnen.

De olympisch kampioen van 1994 nam in de vierde minuut nog wel een voorsprong via Niklas Lidström van de Detroit Red Wings, maar zes minuten later waren de rollen omgedraaid. Wit-Rusland benutte ijskoud de overtalsituaties via Oleg Romanov en Dimitri Doedik.

Stormloop

Zweden begon daarna aan een stormloop op het Wit-Russische doel. Michael Nylander (Chicago Blackhawks) maakte gelijk, maar verder keerde keeper Andrej Mezin, die bij Berlin Capitals onder contract staat, alle inzetten.

De beslissing viel in de laatste periode. Andrej Kovalev bracht de Wit-Russen weer voor. De Zweden toonden nog eenmaal veerkracht via Mats Sundin, maar 144 seconden voor tijd maakte Vladimir Kopat de sensatie compleet.

Rusland

In de tweede kwartfinale revancheerde Rusland zich tegen Tsjechië voor de nederlaag in de finale van Nagano vier jaar geleden. Maxim Afinogenov, in de NHL uitkomend voor de Buffalo Sabres, maakte na 25 minuten zuivere speeltijd de enige treffer van het duel.