SALT LAKE CITY - Michelle Kwan ligt op koers voor de gouden medaille bij het kunstrijden voor vrouwen. De 21-jarige Amerikaanse glamourgirl kreeg woensdag de hoogste jurywaardering voor haar verplichte kür. Twee rivales zitten haar op de hielen: de Russische Irina Sloetskaja en Kwans landgenote Sasha Cohen.

Alle drie voerden hun verplichte oefening bijna perfect uit. Kwan, winnares van olympisch zilver in 1998 in Nagano, maakte slechts een technisch foutje bij de drievoudige flip. Sloetskaja maakte indruk met een zeer moeilijke combinatie: een drievoudige lutz gevolgd door een dubbele rittberger. Kwans betere artistieke presentatie gaf de doorslag.

"Ik was kalm vandaag. Ben goed in vorm, gezond en voel Amerika achter me. Die vaderlandsliefde is geweldig", zei viervoudig wereldkampioene Kwan. Sloetskaja voelt zich verre van verslagen, want vier van de negen juryleden zetten haar op de eerste plaats. "Mijn programma is moeilijker: moeilijkere sprongen, moeilijkere oefeningen", zei de Russische.

Het optreden van de 17-jarige Sasha Cohen was opmerkelijk. De jonge Amerikaanse deed in techniek nauwelijks onder voor Kwan en gaat riant als derde de finale - de vrije kür - in op donderdag.