SALT LAKE CITY - De 'koning' onder de allrounders van de schaatssport heeft als een gewone onderdaan afscheid genomen van de Olympische Winterspelen. De laatste poging van Rintje Ritsma om olympisch goud binnen te slepen, strandde dinsdag op een hooglandbaan in Salt Lake City.

De bijna 32-jarige Fries was in zijn ultieme gevecht met de specialisten van de 1500 meter duidelijk te langzaam. Ritsma wist na zestien van de 24 ritten al dat hij dit keer zonder medaille naar huis zou gaan.

Geen specialist

Ritsma is de grote man van de allroundtoernooien. Die het steeds moeilijk had op het moment dat de Winterspelen in aantocht waren. Vier wereldtitels, zes Europese titels, twee Nederlandse titels: in de hele wereld loopt er geen betere allrounder rond. En dat is misschien de makke van de blonde Fries. Goed op alle afstanden, van tot 10.000 meter. Maar een echte specialist op één discipline? Nee, zeggen velen. Ondanks wereldtitels in 1997 op de 1500 en 5000 meter.

In dubio

Het zijn ook de twee afstanden waarop Ritsma zich altijd in de wereldtop heeft kunnen handhaven. Op weg naar Salt Lake City wist hij dat er een zware keuze gemaakt moest worden. Proberen mee te gaan met de mannen van de lange adem op de vijf kilometer, of zich storten in het geweld van snelheidsmaniakken en durfals met razendsnelle openingen op de 1500 m. Voor hij er over kon gaan nadenken, was de beslissing al gevallen.

Ritsma slaagde er op het olympisch kwalificatietoernooi in december niet in een plaats af te dwingen op de 5000 meter. De 1500 meter resteerde. Hij liet vervolgens het EK allround links liggen om te werken aan een hogere basissnelheid. "Dat was een uitdaging. Ik heb er geen spijt van. Ik rijd hier mijn beste 1500 ooit, haal ruim anderhalve seconde van mijn pr af."

Onvoorspelbaar

Op het onvoorspelbare koningsnummer van de schaatssport meende Ritsma zelf vooraf al de minste kans te maken op goud. "Maar kansloos ben ik niet." Uiteindelijk was hij dat wel. Jochem Uytdehaage was bijvoorbeeld enkele ritten voor hem 1,3 seconde sneller. Toen een wereldrecord, dat vervolgens weer gebroken werd door de Amerikaan Derek Parra.

"Toch schrok ik niet van dat wereldrecord en zijn rondetijden. Hij reed uitzonderlijk goed. Ik reed een goede race, maar niet goed genoeg. Jammer, maar het leven gaat door", zei Ritsma.

Ritsma heeft al vaak aangegeven dat het ontbreken van olympisch goud hem niet stoort. In Salt Lake City stond hij voor de vierde keer op de Winterspelen. Zijn debuut in Albertville in 1992 leverde op drie afstanden niets op. Twee jaar later in Lillehammer opnieuw drie afstanden. Op de door de Noor Koss gedomineerde Spelen pakte de Fries zilver op de 1500 meter en brons op de 5000 meter. Vier jaar later in Nagano was drie keer raak, maar weer zonder goud. Tweemaal brons (1500 en 10.000 m) en zilver (5000 m).

Overschat

Zonder frustratie vertrekt de Lemstert straks uit Salt Lake. Hij vindt het belang van de Winterspelen overschat. Het geld er omheen, het uiterst strak geregisseerde spel: het trok hem altijd minder dan de klassieke toernooien over vier afstanden en het gevecht met een opkomende generatie.

"Ik kan me hier niets verwijten. Ik heb er alles aangedaan om maximaal te rijden." Ritsma kan leven zonder olympisch goud. Over anderhalve week staat het NK allround weer voor de deur. In Alkmaar. Geen aantrekkelijk vooruitzicht. "Als ik het WK allround in Heerenveen wil schaatsen, moet ik er wel naar toe. Ik dien me daar te plaatsen. En ik wil graag."

Passie

Allrounden; het blijft Ritsma's passie. "Als ik me zo fit blijf voelen als dit seizoen plak ik er nog een aantal jaren aan vast." En er is geen leeftijdsgrens voor de Olympische Spelen. "Misschien zijn het mijn laatste nog wel niet geweest", gaf hij grijnzend aan.

Salt Lake City 2002Parra verovert goud op koningsnummer, Uytdehaage zilver