SALT LAKE CITY - Twijfel was dit keer niet mogelijk, hoon voor de jury bleef uit. Met een adembenemende kür danste, sprong en swingde kunstsschaatser Alexej Jagoedin in het Salt Lake Ice Center onbetwist naar het goud. De Rus kreeg voor het eerst in de olympische geschiedenis vier keer de perfecte zes.

Technisch viel er op de uitvoering van de 21-jarige Jagoedin vrijwel niets aan te merken. Die zat boordevol moeilijke viervoudige en drievoudige sprongen. Artistiek gezien was de ruim vier minuten durende uitvoering van de 'Man in the iron mask' een oogstrelende show, die de 16.000 mensen in het Ice Center in vervoering bracht.

Toen Jagoedin zijn 'masker' afzette, zag hij op het scoreboord vijf keer een 5,9 en vier keer de perfecte 6. De drievoudig wereldkampioen liet daarna zijn tranen de vrije loop. De Rus, die de meeste tijd in Amerika verblijft, kuste meteen na zijn kür het ijs: "Omdat ik hier woon en wist dat ik goud had gewonnen. En ik dacht aan al die moeilijke momenten die ik heb moeten doorstaan", zei Jagoedin, verwijzend naar zijn blessures van het afgelopen jaar en zijn mislukte optreden op de Winterspelen van Nagano in 1998.

Toen was hij ziek en moest zich tevreden stellen met een vijfde plaats. Hij vond zelf ook dat hij vrijwel perfect had geschaatst. "Ik verdien wat nu om mijn nek hangt."Zijn vooraf als grootste concurrent beschouwde landgenoot Evgeni Ploesjenko won het zilver. Dat was knap, want hij had woensdag zijn verplichte oefening verpest met een val en ging als vierde de finale in.

Fabelachtige sprongen

Maar de huidige wereldkampioen nam revanche met een paar fabelachtige sprongen, een keer zelfs liet hij een viervoudige sprong om zijn lengteas volgen door twee drievoudige sprongen. Toch zag de jury nog wat technische foutjes en de 19-jarige Rus kreeg daarom een lagere waardering dan zijn voormalige trainingspartner Jagoedin.

De bronzen medaille was voor de Amerikaan Timothy Goebel. Hij schreef eveneens olympische historie door als eerste kunstrijder drie viervoudige sprongen in zijn vrije oefening op te nemen. Mede dankzij hem kwam het totale aantal geslaagde viervoudige sprongen in Salt Lake op veertien. In 1998 in Nagano waren dat er nog maar drie.