SALT LAKE CITY - Aan het gezicht van Marianne Timmer is meestal haar gemoedstoestand duidelijk af te lezen. Na haar eerste meter op woensdag zwaar balend, donderdag al weer een kleine lach. Timmer brak voor het eerst de grens van 38 seconden. Haar persoonlijke record van 37,87 (goed voor de gedeelde zesde plaats op de tweede dag) betekent dat ze zondag met een goed gevoel aan de kilometer gaat beginnen.

De druk op Timmer is groot. De 'schaatsdiva van Nagano' verdedigt in Salt Lake City twee gouden plakken van Japan. De Groningse heeft wisselvallige jaren achter de rug en eigenlijk gelooft niemand dat ze voor de tweede keer in haar leven zo weet te pieken dat haar Amerikaanse avontuur opnieuw in een klinkend succes zal eindigen.

"Ik vind de sport nog steeds erg leuk. De collega's ook. Ik voel me er wel in thuis", zei ze aan de vooravond van de Winterspelen. "Heb er zin in."

Zondag

Zondag komt haar eerste grote dag met de 1000 meter. En ze weet niet of ze er zal staan. Getuige haar eerste 500 meter niet. Een dag later was ze zelf al weer een stuk positiever. Haar 37,87 bracht haar op de 500 meter op de achtste plaats in het eindklassement. "Ik begin nu aan de kilometer met een beter gevoel dan als het donderdag opnieuw een 38,3 was geworden. "Ik had gewoon een goede race nodig."

Timmer schaatste agressief op de eerste 100 meter. Een dag ervoor verknoeide ze het eerste stuk en zat er ook geen felheid meer in de laatste slagen. Bij Timmer is het vaak alles of niets. En de laatste jaren is het teveel niets geweest. Echtgenoot en trainer Peter Mueller, die woensdag lang op zijn pupil insprak, is er van overtuigd dat zijn vrouw wederom in staat is tot topprestaties. "Marianne is daar een rare in. Ze kan er zo staan."

Snel ijs

Timmer houdt zich op het snelle ijs in Salt Lake vast aan haar volle rondetijden op de 500 meter. Het rondje van donderdag was goed. "Om mee te doen voor de prijzen op de 1000 meter moet zondag de eerste volle ronde een lage 27-er zijn." De spanning zal hoog zijn. "Niet alleen voor mij. Er zijn veel mensen die zomaar op het podium kunnen eindigen. Ik ook, ja."

Timmers grootste concurrenten stonden - onder meer - donderdag al op het podium bij de 500 meter: Catriona LeMay-Doan, Monique Garbrecht, Sabine Volker. Daar komen dan nog namen als Anni Friesinger en Jennifer Rodriguez bij. "Er zijn wel twaalf vrouwen die kunnen meedoen om de medailles", zei LeMay-Doan na haar gouden races op de 500 meter.

Garbrecht en Völker vielen haar bij. Een uitgesproken favoriet is er eigenlijk niet. "Vier jaar geleden stond er ook ineens iemand die niet direct op de eerste plaats was verwacht", zei Völker, die donderdag haar eerste olympische medaille (brons) binnenhaalde.

Ze doelde op Timmer, die als geen ander kan pieken. Maar of de roes van Nagano nu ineens verandert in een stille, onvoorziene kracht in Salt Lake, durft ze zelf ook niet te zeggen. Daarvoor heeft ze de laatste jaren te weinig houvast aan haar rijden overgehouden.