SNOWBASIN - Janica Kostelic heeft Kroatië de eerste olympische skimedaille bezorgd. Ze won donderdag in Snowbasin de alpinecombinatie. Kostelic, precies op tijd terug en in vorm na een langdurige afwezigheid door een blessure, finishte in beide manches van de slalom als eerste. De Oostenrijkse Renate Götschl en de Duitse Martina Ertl pakten respectievelijk het zilver en brons.

Operaties

De 20-jarige Kostelic moest vorig jaar aan het eind van het wereldbekerseizoen onder het mes wegens aanhoudende problemen met de linkerknie. Ze onderging in totaal drie operaties aan het gewricht, maar gaf de moed nooit op. Eind vorig jaar stond ze pas weer op ski's op de internationale pistes en in Salt Lake City was de typische allrounder, met een extra gave op de slalom, een van de belangrijkste favorietes.

Poortjes

Kostelic bewees dat op haar beste discipline, de dans langs de poortjes. De organisatoren in Salt Lake City hadden dat onderdeel van de combinatie het eerst op het programma gezet in verband met de weersomstandigheden. Een juist besluit, zo bleek. Het klaarde tijdig op en het zicht tijdens de afdaling was uitstekend.

Het kwam Kostelic bovendien goed uit. Ze stortte zich met een geruststellende voorsprong van meer dan twee seconden (2,26) op Götschl, op papier de gevaarlijkse concurrente, naar beneden. Aan de tijd van de Oostenrijkse, wereldbekerhoudster op de afdaling, kwam ze niet.

Het eerste goud ooit voor haar land bij Olympische Winterspelen - de handballers gingen haar in Sydney als team voor bij de Zomerspelen - kwam niet in gevaar. De voorsprong van de Kroatische was uiteindelijk bijna anderhalve seconde.

Ertl

Ertl, ook een naam in zowel het wenden als het racen, schoof op naar de derde plaats. De 28-jarige skister uit Lenggries, die vier jaar geleden in Nagano zilver won achter haar landgenote Katja Seizinger, begon met een achterstand van 1,10 aan het slotonderdeel. De Duitse moest echter zowel in Kostelic als Götschl haar meerdere erkennen.

Rebel

Het deerde haar niet. De vaak rebelse Ertl kwam zonder verwachtingen naar Mount Allen. Maar kwam met brons naar beneden. Ze vergeleek die verrassing met het WK in 2001. Ze ging toen geblesseerd naar Sankt Anton en keerde met het combinatiegoud om naar huis terug. Dat hield ze nu niet voor mogelijk, na de diepste vormcrisis uit haar carrière.

Politiebeambte

"Zoiets herhalen, gaat helaas niet", zei de Zuid-Duitse politiebeambte, die zich lang afvroeg of ze wel iets te zoeken had in Salt Lake City. Dat het toch lukte een medaille te halen, verbaasde haar bij nader inzien toch ook weer niet. "Ik was niet favoriet, had niets te verliezen en was zeer gemotiveerd. Ik was vrij in het hoofd."