SOLDIER HOLLOW - Vier dagen na zijn 31e verjaardag beleefde de Estlandse skiloper Andrus Veerpalu zijn grootste moment van glorie. De wereldkampioen over 30 kilometer won in Soldier Hollow de 15 kilometer klassieke stijl van de Olympische Winterspelen. Hij schonk zijn land het eerste goud in de historie.

De feestvreugde werd vergroot door zijn landgenoot Jaak Mae die brons won achter Frode Estil uit Noorwegen.

Trots

"Ik ben buitengewoon trots op deze overwinning", zei de triomferende skiloper die kort na de race was gefeliciteerd door de regeringsleider van Estland. "Op de helft van de wedstrijd kreeg ik het gevoel dat het mij zou lukken. Als de vorm goed is, zit het zelfvertrouwen ook goed."

Veerpalu kwam na 37 minuten en 7,4 seconden over de finish. De Noor Frode Estil had 36 seconden achterstand en landgenoot Jaak Mae . Favoriet Per Olofsson uit Zweden stelde teleur met de vijfde plaats op meer dan een minuut van de kampioen.

Verrassing

In 1999, bij de WK skilopen in het Oostenrijkse Ramsau, veroverde Veerpalu zilver op de 50 kilometer. De specialist klassieke stijl kwam toen totaal uit het niets. De wedstrijden om de wereldbeker zeggen de atleet uit het Estlandse wintersportcentrum Otepää weinig. Hij gebruikt ze louter als training.

Bij de Olympische Winterspelen in Nagano behaalde Veerpalu de 8e plaats op de 10 kilometer klassiek en de 19e positie op de 30 kilometer.

Voor hij in Soldier Hollow bij Salt Lake City aan de start verscheen, had Veerpalu weinig uitslagen als graadmeter staan. Wel was hij vorig jaar wereldkampioen op de 30 kilometer, terwijl hij in het eindklassement van de wereldbeker niet hoger reikte dan de e plaats. Dit seizoen neemt hij in de wereldbeker de eveneens bescheiden 19e plaats in.

Sportinstructeur

Sportinstructeur Andrus Veerpalu, vader van twee kinderen, doet aan skilopen sinds 1985. In Estland was hij ook deelnemer aan de kampioenschappen triatlon en mountainbike.