SALT LAKE CITY - De Amerikaanse president George W. Bush zal vrijdagavond in het Rice Eccles-stadion van Salt Lake City de XIX Olympische Winterspelen openen. Met die bevestiging maakte een woordvoerder van het Witte Huis woensdag een einde aan de voortdurende speculaties.

Bij de openingsceremonie zal ook Kofi Annan aanwezig zijn. Het is voor het eerst dat een secretaris-generaal van de Verenigde Naties acte de présence geeft bij zo'n evenement.

De komst van Bush naar Salt Lake City was al wel verwacht. Met de definitieve toezegging werd echter zo lang mogelijk gewacht in verband met de nieuwe veiligheidsmaatregelen na de terroristische aanslagen op 11 september. Sindsdien wordt pas twee dagen van te voren bekendgemaakt waar de president naar toegaat.

Nu Bush zeker van de partij is bij het ontsteken van de olympische vlam, heerst alarmfase 1 bij de duizenden manschappen van politie, nationale garde en leger. Om het risico zoveel mogelijk te beperken, blijft het geheim hoe Bush naar Salt Lake City en het stadion, waar de Ground Zero-vlag zal wapperen, wordt gebracht en hoe laat hij aankomt.

De aanwezige toeschouwers en de honderden miljoenen tv-kijkers hoeven in elk geval niet op een lange presidentiële toespraak te rekenen. Het olympisch protocol schrijft voor dat Bush het kort moet houden. De officiële opening van de Spelen verricht hij in één enkele zin.