NEW YORK - De laatste theorie van Amerikaanse inlichtingendiensten over het reilen en zeilen van de voorvluchtige Saudiër Osama bin Laden is dat hij over zee is gevlucht. Bin Laden is waarschijnlijk niet meer in Afghanistan en evenmin in Pakistan.

Het Amerikaanse tv-station ABC heeft dit maandag bericht op basis van rapporten van de CIA. Analisten van deze inlichtingendienst stellen volgens ABC vast dat Osama bin Laden begin december al uit de noordoostelijk Afghanistan moet zijn gevlucht.

Hij zou toen in een grottenstelsel bij Tora Bora het commando hebben overgedragen. Dat heeft een gevangen genomen strijder van al-Qaeda, Bin Ladens strijdgroep 'de basis', gezegd. Een woordvoerder van de CIA heeft het bericht van ABC echter onmiddellijk met klem ontkend.

Het meest waarschijnlijk is dat hij de regio per schip is ontvlucht vanuit Pakistan, aldus de analisten die ABC citeert. Waarheen is een raadsel. In de Arabische Zee en de Indische Oceaan zijn talrijke schepen aangehouden door Amerikaanse, Britse of Franse patrouilles. Er zijn echter geen sporen gevonden van de man die verantwoordelijk wordt gehouden voor een serie bloedige aanslagen, onder meer die in september in de VS en bomaanslagen in Oost-Afrika in 1998.

Bin Ladens Afghaanse militie is vrijwel uitgeschakeld, maar er zijn nauwelijks topfiguren van zijn netwerk opgespoord. De meeste strijders die door de Afghaanse en Amerikaanse troepen gevangen zijn genomen, behoren tot het voetvolk van lage rang in de hiërarchie van Bin Ladens organisatie. Bin Laden zou over zee naar zuidoostelijk Azië of de Afrikaanse oostkust kunnen. Sommige theorieën gaan ervan uit dat hij probeert terug te keren naar zijn geboorteland Saudië-Arabië.