Met Hangouts combineert Google al zijn bestaande berichtendiensten in één app voor Android, iOS en Chrome. Concurrentie voor Whatsapp en Facebook Messenger?

Google is een ambitieus bedrijf dat het liefst in alle facetten van de technologiemarkt een vinger in de pap heeft. Een wijd toegankelijke chat-app à la Whatsapp of Facebook Messenger was een opvallende afwezige.

Google had wel mogelijkheden tot chat. Met Google Talk kon je chatten met mensen binnen Gmail, Google+ deed het met Hangout dat zich meer op videochats richtte. Met het nieuwe Hangouts voegt Google al zijn bestaande chatdiensten samen tot één berichtendienst voor Android, iOS de Chrome browser.

Strak uiterlijk

Het uiterlijk van Hangouts is gemaakt volgens dezelfde strakke, platte insteek die Google in veel van zijn nieuwe producten en diensten aanhoudt.

Zowel op iPhone en iPad als op Android, in de Chrome-plugin en binnen Google+ is de hoofdkleur van Hangouts grijs. Vormen zijn hoekig en kleur is schaars. Dat maakt de app misschien wat saai, maar wel overzichtelijk en simpel.

Snel en overzichtelijk

Hangouts lijkt niemand te willen overdonderen met een flitsend uiterlijk of revolutionaire functies. In plaats daarvan wil het bruikbaar zijn voor zoveel mogelijk mensen. En bruikbaar betekent in dit geval snel. De snelheid van Hangouts is namelijk indrukwekkend. Wie Whatsapp gewend is zal even moeten wennen aan de haast onmiddellijke uitwisseling van berichten, zelfs over een slome 3G-verbinding op bijvoorbeeld treinstations.

Ook het versturen van foto's gaat razendsnel. En zowel ontvangen als gestuurde foto's zijn makkelijk terug te vinden in aparte albums op Google+.

Niet alleen het summiere uiterlijk en gebrek aan veel buitensporige functies maakt Hangouts overzichtelijk. In één-op-één-chats en groepsgesprekken weet de dienst ook met minimale middelen het overzicht te bewaren. Zo zie je in chats steeds waar de ander gebleven is, vooral handig in groepschats met veel deelnemers. Een lichtgrijze versie van de profielfoto van elke deelnemer zweeft onder het bericht dat diegene het laatst gelezen heeft.

Chrome

Op pc of Mac is de dienst in eerste instantie via Google+ en Gmail in de browser toegankelijk. Via de Hangouts-plugin voor Chrome kunnen chats ook buiten het browservenster plaatsvinden. Bijvoorbeeld Whatsapp en iMessage bieden geen ondersteuning voor browsers.

Aparte chatvensters zitten bij Hangouts verstopt aan de onderrand van het scherm. Bij nieuw bericht piept de header van zo'n venster knipperend boven die benedenrand uit. Met een klik komt een chatvenster in zijn geheel naar boven.

De vensters liggen standaard boven alle andere vensters op je scherm. Ze zijn los te maken en vrij over het scherm te slepen.

Synchronisatie en video

Hangouts zorgt dat gesprekken altijd verder gaan waar ze gebleven zijn, ook al wissel je zelf tussendoor van apparaat. Voordeel daarbij is dat je geen notificaties op je smartphone krijgt als Hangouts ziet dat je op de desktop aan het chatten bent.

Dat werkt erg prettig, zo heb je geen nodeloos trillende telefoon naast je liggen terwijl je via je pc of Mac aan het chatten bent. Ga je daarna weer verder op je smartphone of log je uit, zorgt Hangouts dat je wel weer een melding krijgt bij nieuw bericht. Hoef je zelf niks voor te doen. Wil je helemaal met rust gelaten worden zijn notificaties in de app voor bepaalde tijd uit te schakelen.

Naast de razendsnelle tekstchat, die overigens een hele sloot aan speciale emoticons en wat easter eggs bevat, biedt Hangouts ook videochat.

Dat oogt niet zo vlekkeloos als je na het zien van de tekstchat zou hopen. Video is redelijk schokkerig en van lage kwaliteit. Wel werkt de videochat in alle mogelijke combinaties: tussen smartphones, tussen pc's en alles daartussen.

Conclusie

Het is een duidelijk voorbeeld van Googles filosofie: eerst zorgen dat het überhaupt werkt, oppoetsen en stroomlijnen kan altijd nog. Dat is het gevoel dat je binnen de hele app krijgt. Het is een indrukwekkende, solide eerste versie. Ja, er is ruimte voor verbetering en verbreding in de vorm van meer functies.

Maar wat je nu krijgt, werkt. Tekstchats zijn snel, groepschats zijn simpel, videochats werken. Google wil nergens te blits doen en heeft dus nergens de kans uit de bocht te vliegen. In de stortvloed aan chat-apps waar je tegenwoordig mee bestookt wordt, is Hangouts een verademing. Door Android, iOS en Chrome te ondersteunen hebben direct enorm veel mensen toegang tot de dienst. Wel is een Google-accounts verplicht.

Daar komt nog bij dat de app ook binnen veel andere programma's te gebruiken is, gezien het een voortzetting van Google Talk is. Zo kan Hangouts bijvoorbeeld gebruikt worden vanuit iChat/iMessage op de Mac. Een voorlopig ontbrekende app voor bijvoorbeeld Windows Phone en Blackberry kan opgevangen worden met een oude Google Talk-app die de tekstchat automatisch synchroniseert met gebruikers van het nieuwe Hangouts.

Download Hangouts voor iOS, Android of Chrome