ADDIS ABEBA - In het noordoosten van Ethiopië wordt zaterdag gezocht naar zeker vijf Britten en dertien Ethiopiërs die worden vermist. Ze zijn vermoedelijk ontvoerd. Nog niemand heeft de verantwoordelijkheid geclaimd, maar in het gebied zijn separatistische rebellen actief. Ook is er melding gemaakt van de vermissing van zeven Fransen.

De toeristen verdwenen donderdagnacht in de ontoegankelijke regio Afar. De Europeanen onder wie vermoedelijk Britse diplomaten en hun Ethiopische staf werden uit hun kamp meegenomen, meldde het Ethiopische staatspersbureau ENA op gezag van bronnen binnen de politie. De Ethiopiërs werkten als tolken en chauffeurs tijdens de toeristische trip.

In Londen bevestigde minister Margaret Beckett van Buitenlandse Zaken dat ,,vijf stafleden, of familie van stafleden, van onze ambassade in Addis Abeba'' worden vermist in de woestijnregio die grenst aan het zuiden van buurland Eritrea. Groot-Brittannië heeft extra mensen naar Ethiopië gestuurd, aldus het ministerie van Buitenlandse Zaken.

Bandieten

Volgens het persbureau ENA vertrok een groep Europeanen woonachtig in Ethiopië op 23 februari voor een toeristische reis naar de afgelegen Denkel-vallei. Toeristen in dat gebied mogen daar alleen reizen onder begeleiding van de politie omdat er bandieten in het gebied actief zijn.

De Europeanen maakten deel uit van twaalf tot twintig westerse toeristen die vrijdag als vermist werden opgegeven. Ze vormden twee aparte reisgroepen. Later berichtte een reisagent dat een groep van tien in veiligheid zou zijn. Ze hadden geen contact opgenomen omdat hun satelliettelefoon kapot was. Hij wilde niets kwijt over hun nationaliteit. Hij meldde echter ook dat zeven Franse toeristen nog zouden worden vermist.

Heet

Een groot deel van Afar behoort tot de heetste en droogste plaatsen op aarde. Het grensgebied van Ethiopische Afar met Eritrea en met Djibouti is soms onrustig door toedoen van banditisme, strijd tussen nomadische clans of opstanden van kleine groepjes rebellen. Het is ook het gebied waar in 1974 een van de oudste menselijke fossiele resten zijn gevonden.