WASHINGTON - De woorden en daden uit Bagdad zijn "ontmoedigend" voor hen die Irak vreedzaam willen zien ontwapenen. Dat zei de Amerikaanse president Bush maandag in een reactie op de Iraakse leider Saddam Hussein die eerder die dag verklaarde klaar te zijn voor een oorlog.

Volgens Bush lijkt het erop dat Saddam Hussein zich niet houdt aan het ultimatum van de Verenigde Naties om te ontwapenen. "Maar hij heeft nog tijd en we gaan door met onze oproep aan hem om te luisteren naar wat de wereld zegt", aldus Bush tijdens een kabinetsberaad. "Hij is verplicht te ontwapenen voor de vrede", zei hij.

Niets verdachts

De wapeninspecteurs van de VN hebben tot dusver nog niets verdachts gevonden in Irak. Dat zei de directeur van het Internationaal Atoomenergie Agentschap (IAEA) maandag. Maar het is nog te vroeg om hieraan conclusies te verbinden, beklemtoonde directeur Mohammed el-Baradei. "We hebben nog niets gevonden dat erop wijst dat Irak heeft gelogen in zijn verklaring over de nucleaire kwestie", zei El-Baradei. "Tot nog toe hebben de resultaten nog geen wenkbrauwen doen fronsen".

Saddam Hussein zei maandag in een toespraak dat zijn land gereed is voor een nieuwe oorlog. De strijdkrachten zijn klaar voor nieuwe agressie van de zijde van de Verenigde Staten, aldus de president. Volgens hem zal Irak de nieuwe oorlog winnen en de aanvallers, "huurlingen van de Amerikaans-zionistische tirannie", hun bitterste lessen leren.

Hij omschreef de activiteiten van die inspecteurs als "puur inlichtingenwerk". Saddam Hussein is er vooral verbolgen over dat de inspecteurs Iraakse geleerden en onderzoekers willen spreken. "In plaats van te zoeken naar zogenaamde massavernietigingswapens om de leugens van de leugenaars (Washington en Londen) te ontmaskeren, zijn de inspecteurs nu bezig lijsten van Iraakse wetenschappers op te stellen ten einde hen met heimelijke bedoelingen vragen te stellen."

Vooral de VS en Groot-Brittannië dreigen met militair ingrijpen een einde maken aan het bewind in Bagdad. Ze verdenken Irak ervan massavernietigingswapens te bezitten in strijd met internationale afspraken. De VN en het IAEA mochten eind vorig jaar terugkeren naar Irak om te controleren of dat land zich van het verboden wapentuig heeft ontdaan.

Straw: 'Kans op oorlog afgenomen'

De Britse minister van Buitenlandse Zaken Jack Straw zei maandag in Londen dat de kans op een oorlog tegen Irak iets is afgenomen. Hij beklemtoonde dat een oorlog niet onvermijdelijk is. Twee Britse dagbladen hadden zaterdag een anonieme bewindsman opgevoerd die berekende dat de kans op oorlog was afgenomen van 60 procent voor kerst tot 40 procent op zaterdag. Straw noemde die berekening "redelijk precies".

De Britse regering gaat komend weekeinde een vlooteenheid, waaronder het vliegdekschip HMS Ark Royal, naar de Golfregio sturen, maar ontkent dat het verband houdt met de Irak-crisis. Naast de Ark Royal zetten ook een onderzeeboot, een fregat, een torpedobootjager en twee transportschepen vanuit de haven van Portsmouth koers richting het Verre Oosten waar voor deze zomer oefeningen staan gepland.

De VN-gezant voor vermiste burgers en goederen reist later deze maand naar Irak, zo maakte de VN bekend. Bagdad nodigde Yuli Vorontsov vorige maand uit nadat het land eerder steeds had geweigerd de man te ontvangen. De Rus moet het lot ophelderen van personen en goederen die verdwenen na de inval van Irak in Koeweit in augustus 1990.