PARIJS - Nicolas Sarkozy is zondagmiddag officieel tot presidentskandidaat uitgeroepen van de Franse centrumrechtse regeringspartij UMP. De minister van Binnenlandse Zaken was de enige kandidaat bij een stemming via internet onder de 337.000 UMP-leden. In totaal 69 procent van de leden bracht een stem uit, waarvan 98,1 procent op Sarkozy.

De 51-jarige UMP-leider neemt het op 22 april op tegen onder anderen de socialistische oud-minister Ségolène Royal (53). In een commentaar riep de belangrijkste rivaal van Sarkozy op tot een verkiezingscampagne zonder aanvallen onder de gordel. Opiniepeilingen voorspellen een nek-aan-nekrace tussen Royal en Sarkozy.

Na het uitroepen van zijn kandidatuur voor 80.000 partijgenoten op een speciaal congres in Parijs maande 'Super-Sarko' in een rede tot eenheid binnen de verdeelde UMP. Sarkozy onderhoudt al jaren een ijs- en ijskoude relatie met partijgenoot president Jacques Chirac en diens vertrouweling, premier Dominique De Villepin.

Chirac was zondag afwezig en De Villepin liet maar heel kort zijn gezicht zien tijdens de bijeenkomst. Hij sprak wel kort met Sarkozy.

Chirac

Tot ergernis van Sarkozy heeft Chirac nog steeds niet gezegd of hij een derde ambtstermijn wil. Hij zou nog kunnen meedoen als onafhankelijk kandidaat. Naar verluidt wil hij in maart zijn besluit bekendmaken.

In zijn speech prees de presidentskandidaat zijn vroegere mentor Chirac om diens houding in de Irak-crisis. Door zich tegen de oorlog uit te spreken, had de president "de eer van Frankrijk" hooggehouden.

Sarkozy zelf keerde zich tegen een toetreding van Turkije tot de Europese Unie. Ook stelde hij dat immigranten zich dienen aan te passen.

De UMP trok 3,5 miljoen euro uit voor de politieke show waarin Sarkozy op het schild werd gezet. De UMP zette onder meer acht hogesnelsheidstreinen en 520 bussen in om alle partijgenoten naar de manifestatie in Parijs te vervoeren.