MEKKA - Ongeveer twee miljoen moslims beginnen donderdag aan de hadj, de jaarlijkse bedevaart naar Mekka. Zij verzamelen zich in Mina, vanwaar zij vrijdag vanaf zonsopkomst naar de berg Arafat trekken. De autoriteiten in Saudi-Arabië hebben strenge veiligheidsmaatregelen genomen om te voorkomen dat de pelgrims elkaar in de menigte dooddrukken.

Bekijk video

Volgens de organisatoren van de bedevaart, een van de vijf zuilen van de islam, zijn inmiddels al meer dan 1,6 miljoen mensen in Saudi-Arabië aangekomen. Naar schatting zijn onder hen ongeveer 5500 moslims uit Nederland, evenveel als in eerdere jaren.

De reis is weliswaar door veiligheidstoeslagen op vliegtickets en veiligheidsmaatregelen duurder geworden, maar doordat de pelgrimage dit jaar in de kerstvakantie valt, hebben volgens reisorganisatie Mekka-Reizen meer jongeren dan gewoonlijk de reis naar Saudi-Arabië ondernomen.

Hadj-commissie

Het Saudische persbureau SPA meldde dat de Saudische minister van Binnenlandse Zaken, prins Nayef bin Abdul Aziz, die de hadj-commissie voorzit, zichzelf als eerstverantwoordelijke voor de veiligheid heeft opgeworpen. "Wij hopen dat er niets zal gebeuren" dat de bedevaart ontregelt, maar "wij zullen standvastig en krachtig optreden", als dat nodig is, zei de bewindsman dinsdag tegen verslaggevers.

Betogingen

Sinds de islamitische revolutie van 1979 houden Iraanse moslims betogingen tegen Israël en de Verenigde Staten. Zij overtreden daarmee het verbod van politieke activiteiten dat elk jaar tijdens de hadj geldt.

Doden

Tijdens de vorige bedevaart, in januari dit jaar, kwamen 364 moslims om het leven tijdens het stenen gooien naar pilaren die de duivel voorstellen, een van de hoogtepunten van de hadj. Twee jaar geleden kwamen tijdens hetzelfde ritueel 251 mensen om. Beide keren liepen pelgrims elkaar onder de voet bij de toegang tot de Jamarat-brug, vanwaar de stenen worden gegooid. Onmiddellijk na het incident van januari bevalen religieuze leiders de afbraak van de brug, die een gevaarlijke flessenhals vormde. De organisatoren van de bedevaart zijn daarom nu vol vertrouwen dat zo'n tragedie achterwege blijft.

Omdat vele pelgrims mensen op leeftijd zijn die hun laatste krachten hebben aangesproken om naar Mekka te reizen, sterven er elk jaar verscheidene pelgrims een natuurlijke dood. Volgens de hadj-commissie zijn het er dit jaar reeds 243. De meesten stierven aan een hartkwaal.

Brand

Het enige echte incident tot dusver was maandag kortsluiting in een hotel met pelgrims uit Jemen. De brand die daarop volgde, kon snel worden geblust.

Volgens het ministerie van Volksgezondheid staan meer dan 9600 medische deskundigen de bedevaartgangers bij. Voor hen zijn 21 veldhospitalen beschikbaar.