ASHGABAT - De autoritaire president van Turkmenistan Saparmurat Nijazov is donderdag overleden aan een hartstilstand. Dat meldden Turkmeense hoffunctionarissen. Nijazov was 66 jaar.

Bekijk video

De staatstelevisie meldde dat de begrafenis zondag 24 december is. De autoriteiten bezwoeren dat de politiek van Nijazov wordt voortgezet. De straten in de 600.000 inwoners tellende hoofdstad Asjgabat bleven donderdag rustig. De regering heeft officiële rouw afgekondigd.

Opvolger

Nijazov leed al geruime tijd aan een zwakke gezondheid. In 1997 onderging hij een hartoperatie in München. De top van het land buigt zich dinsdag over de vraag hoe en door wie het land verder wordt geregeerd. Nijazov had geen plaatsvervanger of opvolger aangesteld.

Vicepremier Gurbangully Berdymukhammedov heeft als interim-figuur de macht, bevestigde hij zelf donderdagavond op de Turkmeense staatstelevisie. Berdymukhammedov, gezeten op de stoel van de illustere Nijazov, zei dat de Turkmenen vaderloos zijn geworden door het overlijden.

Volgens de grondwet zou parlementsvoorzitter Ovesgeldi Atajev de macht hebben tot er nieuwe verkiezingen zijn gehouden, maar dit scenario stond kennelijk niet op de agenda in Asjgabat. Tegen Atajev zijn donderdag plotseling gerechtelijke stappen genomen.

De autoriteiten bezwoeren dat de politiek van Nijazov wordt voortgezet. De straten in het 600.000 inwoners tellende Asjgabat bleven rustig. De regering heeft zeven dagen van rouw afgekondigd.

Bewind

De president voor het leven en 'Vader aller Turkmenen' regeerde twintig jaar met ijzeren hand over Turkmenistan. Mensenrechtenorganisaties omschreven zijn bewind als een van de meest repressieve ter wereld. Gekozen besturen hadden niets in te brengen en bestuurders werden geregeld ontslagen en vervangen door Nijazov die zich overal liet eren in onder meer standbeelden en met naamgeving van maanden of plaatsen.

Nijazov gebruikte de inkomsten uit de export van gas onder meer voor de bouw van talrijke grootse bouwwerken en projecten. Turkmenistan is ongeveer tien keer zo groot als Nederland.