VATICAANSTAD - Paus Johannes Paulus II heeft woensdag in de traditionele kerstnachtdienst opnieuw gevraagd om vrede en heeft de duizenden gelovigen in de Sint Pieter opgeroepen zich te bezinnen op de christelijke boodschap van hoop en genade.

Het was de 25ste keer dat de paus voorging in de nachtmis, die via vijftig televisiezenders ter wereld was te volgen. De paus vertelde de 10.000 mensen in de kathedraal en op het Sint Pietersplein dat de geboorte van Jezus een teken is van God. "Het is een teken van hoop voor alle mensen. Een teken van vrede voor zij die lijden onder conflicten. Een teken van vrijheid voor de armen en de onderdrukten. Een teken van genade voor zij die gevangen zitten in de vicieuze cirkel van de zonde. Een teken van liefde en troost voor zij die zich eenzaam en verlaten voelen."

Geboorte van Jezus

De mis ging vrijwel niet over specifieke conflicten, maar richtte zich vooral op de geboorte van Jezus, die vrijwel alle christelijke gelovigen op 25 december vieren. De 82-jarige kerkvorst riep ook "de leiders van landen en internationale organisaties" op om alles te doen wat mogelijk is voor de vrede, "zeker op de getergde grond van het Midden-Oosten".

'Spirituele boodschap ondergesneeuwd door consumptie'

De paus, die zondag klaagde dat de spirituele boodschap van kerstmis ondergesneeuwd dreigt te raken door de stijgende consumptie, zei in zijn preek dat Jezus centraal moet staan tijdens het belangrijkste christelijke feest. "Dit is het ikoon van kerstmis: een pasgeboren kindje, dat door de handen van een vrouw in doeken wordt gewikkeld en in een kribbe wordt gelegd."

De paus sprak aan het begin van de mis nog met heldere stem. Naarmate de mis vorderde, eiste de uitvoering van de rituelen hun tol en brak zijn stem steeds vaker. De paus werd naar het altaar van de basiliek vervoerd op een mobiel platform en bleef aan het einde van de ceremonie steeds zitten.