NEW YORK - Amerikaanse wetenschappers geloven dat ze het gen hebben gevonden dat angst reguleert. De ontdekking maakt de weg vrij voor nieuwe behandelmethoden van angsten, depressies en psychische aandoeningen, verwachten onderzoekers van het Howard Hughes Medisch Instituut van de Columbia Universiteit in New York.

Ze vonden het gen dat verantwoordelijk is voor de productie van een eiwit dat het hersenendeel onderdrukt dat angst aanleert. Twee groepen van muizen, waarvan één het eiwit ontbeerde, werden met elkaar vergeleken tijdens testen met electroshocks. De normale muizen en die zonder het eiwit werden getraind om een geluidstoon te associëren met een schok.

Na de training vergeleken de wetenschappers het niveau op welk de twee groepen angst toonden wanneer ze werden blootgesteld aan dezelfde toon. Daartoe werd de duur gemeten van de karakteristieke 'bevriezingsreactie' die angst kenmerkt.

"Toen we de groepen met elkaar vergeleken, zagen we een krachtige verhoging van aangeleerde angst in de groep die het eiwit ontbeert", aldus professor Eric Kandel in het Amerikaanse tijdschrift Cell. "Deze muizen vertoonden geen verhoogde pijngevoeligheid. Dus hun gebrek lijkt tamelijk specifiek te zijn voor het aangeleerde aspect angst."

Overigens lijkt het erop dat het gen alleen vrees beïnvloedt dat aangeleerd kan worden en niet de instinctieve dierlijke angst. Volgens Kandel hebben wetenschappers nu een uitstekend begin om dierlijke modellen van ernstige psychische aandoeningen op te stellen.