BAYONNE/BILBAO - Een vermoedelijk kopstuk van de Spaanse terreurgroep ETA, Ibon Fernandez Iradi, is in de nacht van zaterdag op zondag ontsnapt uit de gevangenis in het Zuid-Franse Bayonne. De Franse politie is inmiddels een grootscheeps onderzoek begonnen.

De 31-jarige Iradi, alias 'Susper', werd donderdag samen met de -jarige Ainhoa Montero door de Franse politie gearresteerd. Functionarissen bevestigden zondag dat de man is ontsnapt, maar wilden geen details geven over hoe dit kon gebeuren. Volgens de Spaanse regering was de ETA met de aanhouding een "zware slag" toegebracht. Volgens Spanje had Iradi de logistieke leiding over de militaire operaties van de Baskische afscheidingsbeweging. Ook wordt hij ervan verdacht nieuwe ETA-leden te rekruteren en hen te leren omgaan met wapens en bommen. ETA wordt verantwoordelijk gehouden voor de dood van bijna 840 mensen sinds de groep in 1968 met aanslagen begon.

Naar schatting .000 mensen betoogden zondag in de Spaans-Baskische stad Bilbao tegen het geweld van de ETA. De regeringsleider van de Baskische regio in Spanje, Juan José Ibarretxe, leidde de demonstratie. De Partido Popular van de Spaanse premier Aznar had geen afgevaardigde meelopen in de betoging. De partij vindt dat Ibarretxe "dubbelspel" speelt door enerzijds op te roepen tot een demonstratie tegen de ETA, maar anderzijds onverminderd te streven naar een eigen Baskische staat, die alleen nog losse banden met Madrid heeft.