LONDEN - De Britse regering verwacht eind volgend jaar "duizenden" militairen uit het zuiden van Irak te hebben teruggetrokken. Dat zei de Britse minister van Defensie Des Browne maandag.

De bewindsman weigerde specifieke aantallen te geven. Maar hij zei wel: "Aan het einde van het volgende jaar verwacht ik dat het aantal Britse troepen in Irak aanzienlijk lager zal zijn met wel duizenden".

Groot-Brittannië heeft op dit moment ongeveer 7200 militairen in Irak gelegerd, voornamelijk in het zuiden rond de stad Basra. Sjiitische milities vechten al lang om controle van dit olierijk gebied.

Veiligheid

Volgens Browne werkt het ministerie al maanden aan plannen voor een troepenreductie. Hij benadrukte dat de vermindering alleen mogelijk is als Iraakse eenheden de veiligheid kunnen garanderen.

De minister bekritiseerde in zijn rede Iran, dat volgens hem het geweld in Irak opstookt. Dit is "onacceptabel", aldus Browne en hij riep Teheran op een "constructieve partner" te worden.