BRUSSEL - Prins Laurent maakt met zijn aanstaande huwelijk waarschijnlijk een einde aan zijn imago van enfant terrible van het Belgische koningshuis.

Jarenlang haalde Laurent vooral het nieuws met een van zijn spectaculaire snelheidsovertredingen, waarvoor de premier zich vervolgens in het parlement moest verantwoorden. Of werd hij geportretteerd als rokkenjager. Zo zou Laurent een amoureuze escapade hebben beleefd met ex-pin up Wendy Van Wanten.

Ook over 's mans intelligentie was de pers niet altijd even lovend. Enkele jaren geleden deed zijn privé-leraar een boekje over hem open in het weekblad Humo.

Ter verdediging van Laurent wordt steeds vaker aangevoerd dat hij emotioneel verwaarloosd is. De kinderjaren van de op 19 oktober geboren prins, het derde kind van de huidige koning Albert en Paola, vielen samen met een huwelijkscrisis. Op school werd hij gepest.

Kostschool

Toen hij twaalf was, moest hij naar een kostschool in Vlaanderen - het koningshuis spaart kosten noch moeite om aan te tonen dat het tweetalig is. De in het Frans opgevoede Laurent kon er niet aarden. Te vaak is het verhaal al opgedist hoe hij uit school ontsnapte en langs de snelweg richting Brussel wandelde.

Zijn oom, de toenmalige koning Boudewijn, vond hem geen geschikte kandidaat voor de troon en liet dat goed merken ook. Hij zette zich hoogstpersoonlijk in voor een wetswijziging die het mogelijk maakt dat vrouwen net zoveel recht hebben op de troon als mannen. Deze wet was vooral bedoeld om Laurent van de troon te houden. Hij heeft immers naast een oudere broer, kroonprins Filip, ook een oudere zuster, prinses Astrid.

Jarenlang kwam Laurent heel weinig in de publiciteit, zeker in vergelijking met de journalistieke aandacht waarin de Oranjes zich mogen vermeien. En als er al iets over hem te lezen was, was het niet vleiend.

Maar de laatste tijd is er een ommekeer. Laurent is zich gaan inspannen voor de dieren, en voor honden in het bijzonder. Het heeft de ietwat dikkige prins met z'n bolle toet de bijnaam Prins Woef opgeleverd. Enkele maanden geleden kwam hij als held in het nieuws, toen hij slachtoffers van een verkeersongeval eerste hulp had verleend.

Bij grote groepen Belgen is Laurent inmiddels het populairste lid van het koningshuis. Met zijn huwelijk met de tien jaar jongere Claire Coombs schudt Laurent waarschijnlijk ook de laatste resten van zijn wilde imago van zich af. Hij is eindelijk in het koninklijk gelid.