LONDEN - De Britse regering draagt mogelijk al volgend voorjaar de controle over de olierijke provincie Basra over aan de Iraakse autoriteiten. Dat heeft de Britse minister van Buitenlandse Zaken Margaret Beckett woensdag gezegd, aldus de BBC.

Beckett verklaarde in het parlement dat "de vooruitgang van onze huidige operatie in Basra ons het vertrouwen geeft dat we mogelijk ergens volgend voorjaar de overdracht in deze provincie kunnen regelen". Er is geen sprake van inpakken en wegwezen, zei ze.

Volgens de bewindsvrouw hangt de toekomst van Irak aan een zijden draad. Maar we moeten onze zenuwen in deze kritieke periode onder controle houden, voegde ze eraan toe. Het land wordt al maanden overspoeld door geweld tussen soennieten en sjiieten.

Er zijn 7200 Britse militairen in Zuid-Irak, van wie de meesten in en rond Basra zijn gestationeerd. Basra is qua inwonertal de tweede stad van het land. Er wonen vooral sjiieten. Sjiitische milities vechten al langer onderling om de macht in deze havenstad.