SANAA/WASHINGTON - De Verenigde Staten hebben de lading Scud-raketten die maandag door twee Spaanse marineschepen in de Arabische Zee werd onderschept, aan Jemen overgedragen. De regering in Sanaa had dat geëist. Het schip met de wapens is inmiddels onderweg naar de haven van Aden.

Een woordvoerder van het ministerie van Defensie in Washington had woensdag erkend dat de VS weinig konden doen als de lading legaal bleek te zijn. "Wapentransacties tussen twee landen zijn niet tegen de wet. De Verenigde Naties hebben alleen Irak verboden wapens aan te schaffen", liet hij weten. De Amerikaanse vice-president Dick Cheney liet het besluit van de Amerikaanse regering telefonisch aan president Ali Abdallah Saleh van Jemen weten.

Wapens afkomstig uit Noord-Korea

De vijftien raketten en 85 vaten met een onbekend soort chemicaliën lagen onder een lading cementzakken. De Amerikaanse inlichtingendienst had het transport al vanaf het vertrek uit de haven van Nampo in Noord-Korea in de gaten gehouden. Het schip voer niet onder de vlag van een land. Noord-Korea geldt als de grootste exporteur ter wereld van ballistische-rakettechnologie. Het verpauperde communistische land levert wapens aan een groot aantal landen in Afrika en het Midden-Oosten.

Op aandringen van de Amerikaanse inlichtingendienst enterden twee Spaanse marineschepen het schip. Die patrouilleren in de regio als onderdeel van de troepenmacht tegen het internationaal terrorisme. Omdat de Noord-Koreaanse kapitein aanvankelijk weigerde gehoor te geven aan het bevel hen aan boord te laten, losten de Spanjaarden volgens de Amerikaanse televisiezender CNN eerst enkele waarschuwingsschoten. Een Spaans team ging aan boord en trof de onderdelen van raketten aan. De Spanjaarden waarschuwden daarop Amerikaanse wapendeskundigen.

"Jemen biedt onderdak aan terroristen"

Jemen gebruikte door Noord-Korea geleverde Scud-raketten in de burgeroorlog in 1994. Sommigen sluiten echter niet uit dat de raketten zijn bestemd voor leden van het terreurnetwerk al-Qaeda van Osama bin Laden. De Amerikaanse regering heeft Jemen ervan beschuldigd onderdak te bieden aan terroristen, maar de regering in Sanaa werkt sinds de aanslagen van 11 september 2001 met de Verenigde Staten samen in de strijd tegen het internationaal terrorisme.

Scud-raketten zijn vrij eenvoudig en staan erom bekend dat ze niet erg nauwkeurig zijn. Ze kregen hun grootste bekendheid in 1991 tijdens de Golfoorlog, toen Irak deze projectielen op Israël afvuurde. De raketten zijn moeilijk te traceren, omdat ze mobiel zijn en vanaf speciale vrachtwagens kunnen worden gelanceerd.