WASHINGTON - In een gezamenlijke operatie hebben Spanje en de Verenigde Staten op een schip uit Noord-Korea minstens een dozijn Scud-raketten onderschept. De Spaanse marine enterde het koopvaardijschip met de verborgen lading in de Arabische Zee voor de kust van Jemen.

De raketten lagen onder een lading cementzakken verstopt. Het schip was hoogstwaarschijnlijk op weg naar Jemen, aldus het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken woensdagochtend. Jemen geldt als thuishaven voor islamitische extremisten, onder meer van het netwerk van al-Qaeda.

Jemen

Jemen weigerde woensdag commentaar te geven op de wapenvondst. Waarnemers menen dat de regering onderdelen zoekt voor haar Scud-raketten die ze eerder van Noord-Korea had gekocht. Jemen gebruikte de raketten in de burgeroorlog in 1994. Andere militaire waarnemers denken dat de raketten waarschijnlijk bedoeld waren voor al-Qaeda-leden.

Jemen werd eerder door Washington ervan beschuldigd onderdak te bieden aan terroristen, maar de regering werkt sinds de aanslagen van 11 september met de VS samen in de strijd tegen internationaal terrorisme.

Inlichtingendienst

De Amerikaanse inlichtingendienst had het geheime transport al vanaf het vertrek uit de haven van Nampo in het communistische Noord-Korea in de gaten gehouden. Het schip voer niet onder de vlag van een land. Op aandringen van de inlichtingendienst dwongen twee oorlogsschepen van de Spaanse marine het schip maandag tot stoppen. De Spaanse schepen bevonden zich in de regio als onderdeel van een troepenmacht tegen internationaal terrorisme.

Omdat de Noord-Koreaanse kapitein aanvankelijk weigerde gehoor te geven aan het bevel, losten de Spanjaarden enkele waarschuwingsschoten, meldde de Amerikaanse nieuwszender CNN. Eerst ging een Spaans team aan boord van het verdachte schip. Toen de onderzoekers onderdelen van raketten aantroffen, waarschuwden zij Amerikaanse wapendeskundigen.

Washington sluit vooralsnog uit dat de lading voor Irak was bestemd. "We beschikken niet over aanwijzingen dat het schip naar Irak voer", aldus een functionaris. De Iraakse leider Saddam Hussein liet raketten van het type Scud inzetten bij aanvallen op Saudi-Arabië en Israël tijdens de Golfoorlog in 1991.

Washington vermoedt dat de raketten uit Noord-Korea stammen. Het regime in Pyongyang geldt als de grootste exporteur van ballistische-rakettechnologie ter wereld. De Noord-Koreaanse regering liet onlangs doorschemeren met de ontwikkeling van nucleaire wapens bezig te zijn.

Schurkenstaten

De Amerikaanse onderminister van Buitenlandse Zaken, Richard Armitage, zei geen wijzigingen te verwachten in de Amerikaanse politiek tegenover Noord-Korea. "Ik denkt dat er geen verandering zal komen. Deze ontwikkeling is niet echt nieuw", aldus de bewindsman , tijdens zijn bezoek aan China.

Washington zou een conflict met Pyongyang willen vermijden zolang de crisis rond Irak niet is opgelost. President Bush zei eerder al dat Noord-Korea een van de "schurkenstaten" is die met Irak en Iran tot "de as van het kwaad" behoort.